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Contenido del artículo
Descripción
Origen y distribución
Variedades
Polinización
Clima
Suelo
Propagación
Cultivo
Temporada y cosecha
Enfermedades y plagas
Usos como alimento
Otros usos

Émblica

Phyllanthus emblica L.

Emblica officinalis Gaertn.

Este miembro de la Euphorbiaceae, Phyllanthus emblica L. (sin. Emblica officinalis Gaertn.) varía su estatus desde insignificante en el mundo occidental, hasta altamente apreciado en el Asia tropical. Los nombres alternativos en inglés incluyen emblic myrobalan, Malacca tree e Indian gooseberry, aunque el último término se usa mas para el pariente diferente Otaheite gooseberry. En Malasia la emblic es llamada melaka, Asam melaka o amlaka; en Tailandia, es ma-kham-pom; en Laos, mak-kham-pom; en Camboya, kam lam o kam lam ko; en el sur de Vietnam, bong ngot; en el norte de Vietnam, chu me. En las Filipinas, se le llama nelli.

Descripción

El elegante y ornamental árbol, normalmente crece a una altura de 60 pies (18 m) y, en raras ocasiones, 100 pies (30 m). Tiene una corteza bastante lisa de color gris-marrón claro que desprende una finas láminas como la guayaba. Aunque en realidad pierde las hojas, rara vez está completamente desnudo por lo que se considera un árbol de hoja perenne. Las hojas oblongas son muy pequeñas de solo 1/8 pulgada (3 mm) de ancho y 1/2 a 3/4 pulgadas (1.25-2 cm) de largo, dísticamente dispuestas en ramitas muy delgadas da la impresión equivocada de hojas finamente pinadas. Las flores son inconspícuas, verde amarillentas y nacen en racimos compactos en las axilas de las hojas mas bajas. Las flores macho ocurren en el extremo inferior del racimo, mientras que las hembras en la parte de arriba, pero ocasionalmente el árbol es dioico.

El fruto, casi sin tallo es redondo u oblato, con una hendidura en la base, y liso, con 6 a 8 lineas pálidas, a veces algo evidentes con las crestas extendidas desde la base al ápice, dando la impresión de que está dividido en segmentos o lóbulos. Verde claro al principio se vuelve blanquecino o verde amarillento mate, o, mas raramente rojo ladrillo al madurar. Es duro y rígido al tacto. La piel es fina, translúcida y adherente a la pulpa crujiente, jugosa y concolorosa. Tiene un núcleo pétreo hexagonal que contiene 6 semillas pequeñas muy bien integrado en la pulpa. Las frutas recogidas en el sur de la Florida varían desde 1 a 1 1/4 pulgada (2.5-3.2 cm) de diámetro, pero tipos elegidos en la India llegan a las 2 pulgadas (5 cm) de ancho. Las frutas maduras son astringentes, extremadamente ácidas y algunas son claramente amargas.

Fruta émblica

Origen y distribución

La émblica es nativa del sudeste de Asia, particularmente de la parte sur y central de la India, Pakistán, Bangladesh, Ceilán, Malasia, el sur de China y las Islas Mascareñas. Es sembrada comúnmente en los jardines de las casas en toda la India y crece comercialmente en Uttar Pradesh. Muchos árboles se han plantado en el sur de Malaya, Singapore y en toda Malasia. En la India, y en menor medida en Malaya, la émblica es importante y estimada, lo mismo cruda que preservada, y es prominente en la medicina popular. Las frutas, tanto silvestres como de los patios y las plantaciones son recogidas para uso del hogar y para el mercado. En el sur de Tailandia, las frutas silvestres se recogen para comercializarse.

En el mundo occidental se han hecho intentos por plantar la fruta desde comienzos del siglo XX, y aunque al principio hubo cierto interés por el alto contenido de ácido ascórbico nunca llegó a ser un árbol muy aceptado, y fue olvidado en favor de la acerola con contenido igual o mayor del componente. No obstante pueden quedar aun algunos árboles aislados en el sur de la Florida, así como de las introducciones hechas en Cuba, Puerto Rico, Trinidad, Panamá, Filipinas y Bermudas.

Variedades

En la India hay tres cultivares con nombre que crecen comercialmente:

Banarsi: originado en Banarsi, distrito de Uttar Pradesh; de mediano a grande, los 6 segmentos pareados, dan la apariencia de solo 3; 1 1/2 pulgada (4 cm) de largo, 1 3/4 pulgada (4.5 cm) de ancho; piel fina y translúcida, verde claro, que se torna blanquecino cuando la fruta madura; pulpa ligeramente fibrosa, medianamente jugoso, moderadamente astringente. Tempranero. El árbol es semi-esparcido; no es un gran productor; tiende a producir en años alternos a menos que se interplanten.

Chakaiya: aplanado en la base y el ápice; puede tener 6, 7, o 8 segmentos; de tamaño medio, 1 1/4 pulgada (3.2 cm) de largo, 3 1/4 pulgada (8.25 cm) de ancho; pulpa fibrosa. Árbol extendido; prolífico. Este es el cultivar preferido debido a su rendimiento.

Francis: (Hathijhool) redondo a ovalado, abultado en el ápice; tiene 6 segmentos; grande, 1 5/8 pulgada (4.3 cm) de largo y 2 pulgadas (5 cm) de ancho. El árbol es un productor regular de buenas cosechas, pero propenso a la necrosis de las frutas.

Las frutas pequeñas comunes, 5/8 a 1 pulgada (1.5-2.5 cm) de ancho, con piel rojiza, rara vez se plantan comercialmente, se usan principalmente para propósitos medicinales.

Polinización

La polinización cruzada es deseable. Banarsi produce mejor cuando se interplanta con otras variedades. Los agricultores en la India están esparciendo algunos árboles de semilla en sus plantaciones. Las abejas trabajan en las flores en la mañana y al final de la tarde.  Se sabe que la falta de polinización es la causa principal de la caída del 70% de las flores en las tres primeras semanas después del inicio de la floración.

Clima


La émblica es mas sub-tropical que estrictamente tropical. En la India florecen desde el nivel del mar hasta 5,000 pies (1,800 m). Se plantaron semillas en el "Agricultural Research and Education Center" en Homestead, Florida, y las posturas se sembraron en el terreno en 1956. Sobrevivieron el inusual clima frío del invierno de 1957-58. Esas congelaciones dañaron un árbol con 1 pie (30 cm) de grueso en Laurel, Florida. Volvió a afectarse en el clima frío de 1962. Retoñó plenamente y para octubre de 1963 los retoños tenían 10 pies (3 m) de alto, mostrando una notable capacidad de recuperarse de las lesiones por el frío. Por otro lado es intolerante al calor en exceso. Los árboles maduros han soportado temperaturas de 115ºF (46ºC) en el verano de la India, pero las plantas jóvenes deben ser sombreadas.

Suelo

La émblica parece crecer bien en ambas condiciones, seca y húmeda. Se ha notado que es capaz de crecer en regiones tan secas y en suelos tan pobres que la mayoría de los otros frutales no pueden crecer. Para la máxima productividad, el árbol requiere de suelos que van desde franco arenosos a los arcillosos, ligeros y pesados, ligeramente ácidos a ligeramente alcalinos. En un pH alto (mas de 8.0) se evidencian deficiencias nutricionales. La caliza se considera no apropiada pero los grandes y viejos árboles del sur de la Florida están en caliza oolítica. Un buen drenaje es esencial. Un grado bajo de salinidad parece ser bien tolerado.

Propagación

El árbol se propaga a menudo de semillas que se toman de frutos sobre maduros y se secan al sol para facilitar la extracción del núcleo, o se cortan a la mitad a través de este. Las semillas extraídas se someten a una prueba de flotación en agua, todas aquellas que se hunden germinarán en un 100%. En 4 meses, las posturas tendrán un tallo de 1/3 pulgada (8 mm) y podrán ser injertadas desde junio a septiembre y en febrero y marzo en la India.

El injerto de escudete y de parche pueden tener un 100% de éxito.  En la "Experimental Farm of the University of Miami" en 1955, los acodos aéreos y las estacas fueron enraizados satisfactoriamente y las raíces brotadas crecieron bien. Los árboles de émblica de frutos de calidad inferior pueden ser recortados e injertados los brotes que nazcan con mejores productores. Los árboles se recortan a 4 pies (1.2 m) y el corte se recubre con un material sellador. Pruebas hechas en Saharanpur muestran que es mejor hacerlo en marzo cuando el árbol no está en crecimiento activo. Los injertos se hacen en los brotes nuevos en cualquier momento entre junio y septiembre.

Cultivo

Mientras que el cultivo de la émblica se ha considerado importante y rentable, el cuidado sistemático de las plantaciones para la producción de frutas de alta calidad es un desarrollo relativamente moderno y ha sido activamente promovido por el Gobierno de la India. Se ha recomendado que los árboles se siembren a una distancia de 30 a 40 pies (9-12 m) en huecos enriquecidos con una mezcla de compost y tierra, y bien regados. A partir de entonces el riego se hace solo en la temporada seca.

Los árboles de semilla en la Florida llegan a entre 8 y 9 pies (2.4-2.7 m) en 5 años. Usualmente empiezan a parir cuando tienen de 5 a 6 años de edad y normalmente producen de manera adecuada hasta los 50 años.

No hay prácticas estándares de la fertilización de la émblica, pero  de 1 a1 1/2 onza (28-42 g) de nitrógeno por árbol cada año hasta los 10 años ha sido sugerida.

Después de los 10 años el nitrógeno se incrementa y se agregan potasio y superfosfato. La mitad de la fertilización se debe proporcionar después de fijadas las frutas y la otra mitad 4 meses mas tarde.

Las ramas son frágiles, por lo que una poda juiciosa para desarrollar una estructura fuerte ayuda en mucho a que estas no se quiebren ante una cosecha pesada.

Temporada y cosecha

La émblica es sensible a la longitud del día. En el norte de la India florece desde marzo a mayo. En Madrás el árbol florece en junio y julio y de nuevo en febrero y marzo, la segunda cosecha es pobre. En la Florida florece durante los meses de verano, la cosecha principal es en el invierno y a principios de la primavera. Una pequeña producción de frutas del florecimiento tardío se puede tener en verano o el otoño.

En la India las gentes sacuden el árbol para tumbar las frutas que están ya listas, las recogen del suelo y las llevan al mercado. Las frutas resisten bien la manipulación. El rendimiento varía considerablemente, ya que hay frutas jóvenes que se caen durante el período de desarrollo del fruto, y hay una considerable diferencia entre la productividad de los árboles de semilla y entre los cultivares. En general la producción puede estar entre 24 1/2 libras (11 kg) hasta las 55 libras (25 kg) por año.

Enfermedades y plagas


La plaga principal de este árbol en la India es el gusano comedor de corteza Indarbela sp., el que hace túneles en las ramas y los troncos. Un enemigo secundario produce agallas en los retoños.

Un problema no patógeno, especialmente en la variedad Francis, se le llama "necrosis de la fruta" en la India. Se evidencia como una extensión gradual desde adentro de lunares oscuros que se hacen corchosos y gomosos en la superficie. Esto se supera con aerosoles de bórax en septiembre y octubre. Hay unas pocas enfermedades, pero los hongos Bestonea stylophora, Phakospora phyllanthi and Ravenelia emblicae, causan roya de las hojas y pudrición de la fruta.

Las émblicas frescas en el mercado o en el almacenamiento pueden sufrir un moho azul y pudrición causado por Penicillium islandicum. Enjuagarlos con una solución muy diluida de bórax o cloruro de sodio ayuda a retardar el mal. Las émblicas preservadas en el mercado han sido encontradas contaminadas con levaduras, mohos y bacterias. Un tratamiento previo con 0.01% con dióxido de azufre, o benzoato de sodio prolonga el mantenimiento de la calidad.

Usos como alimento

Popularmente en el campo en la India se dice que comer fresca la ácida fruta y luego tomar agua, produce una sensación de sabor dulce y refrescante. Los leñadores en Sureste de Asia comen émblicas para evitar la sed, ya que la fruta estimula la producción de saliva. Este es uno de los árboles que se dejan en pie cuando se desmonta en Tailandia, y los ómnibus se detienen a lo largo de las carreteras para que los viajeros se bajen y cojan frutos de los árboles. La émblica se considera sagrada para algunas tribus indúes, y la religión Hindú prescribe que deben comerse frutas maduras durante 40 días después de un ayuno para restaurar la salud y la vitalidad. Es una práctica común en los hogares de la India cocinar émblicas enteras con azúcar y azafrán y dar una o dos a los niños todas las mañanas.

Las émblicas frescas se hornean en tortas, y se agregan a otros platos como sazonador durante la preparación, y el jugo se usa como saborizador del vinagre. Las frutas, tanto maduras como medio maduras, se acaramelan enteras y también se convierten en jaleas, mermeladas y otras preservaciones, dulces, encurtidos y condimentos. Se usan combinadas con otras frutas para hacer "shutney". En Indonesia, las émblicas se agregan a muchos platos para darles acidez, además como sustituto del tamarindo.

Cuando es necesario la amargura se supera por remojo de la fruta en una solución de sal o agregándole jugo de cítricos, mango inmaduro o tamarindo. Para preservar la émblica, la fruta primero se pone en salmuera, se lava y se pincha, se blanquea en una solución de alumbre, se recubre con azúcar en capas y se deja reposar hasta que se forme un almíbar, para entonces hervirlas. Finalmente se empacan en latas esmaltadas o se cristalizan como una confección. En la India se hace una salsa de la pulpa seca y picoteada. En esta preparación, los trocitos se cocinan en agua, se machacan en un mortero con semillas de alcaravea, y además se sazonan con sal y yogur. Este preparado es consumido también comúnmente después de un ayuno.

En Tailandia, donde el árbol es común en los bosques, las frutas se consumen por los venados o ciervos, especialmente por los ciervos pequeños.

Valor alimenticio por 100 g de la porción comestible*

Humedad 77.1 g
Proteína 0.07 g
Grasa 0.2 g
Carbohidratos 21.8 g
Fibra 1.9 g
Ceniza 0.5 g
Calcio 12.5 mg
Fósforo 26.0 mg
Hierro 0.48 mg
Caroteno 0.01 mg
Tiamina 0.03 mg
Riboflavina 0.05 mg
Niacina 0.18 mg
Triptófano 3.0 mg
Metionina 2.1 mg
Lisina 17.0 mg
Ácido ascórbico** 625 mg

*Como lo reporta el Laboratorio del Instituto Finlay en La Habana.

**El rango del contenido de ácido ascórbico varía inmensamente. Los análisis hechos en Puerto Rico de un árbol de Avon Park, Florida, muestran solo 467 mg, mientras 2 árboles adyacentes en Homestead, Florida, muestran 1,130 y 1,325 mg; y la Dr. Margaret Mustard reporta un promedio de 1,561 y un máximo de 1,814 mg en 7 muestras analizadas.

El ácido ascórbico en la émblica se considera muy estable, aparentemente protegido por taninos (o leucoantocianinas) los que retardan la oxidación. Estudios bioquímicos hechos en el "Central Drug Research Institute", Lucknow, la India, muestra taninos mas 3 o 4 complejos coloidales. En el jugo extraído de frutas frescas, el ácido ascórbico es estable por lo menos una semana. El jugo fresco almacenado a 35.6º F (2º C) pierde solo el 14% de ácido ascórbico después de 45 días.

El secado de la fruta al vacío (27 pulgadas de Hg) a 140-176º F (60-80º C) retiene el nivel original de ácido ascórbico, el producto seco contiene entre 2,000 y 3,500 mg por cada 100 g, dependiendo del contenido original de la fruta. Aun después de 14 meses de almacenaje bajo refrigeración mantiene entre el 75 y 80% de la sustancia.

Otros usos

Los otros usos de la fruta y las partes del árbol son numerosos:

Fruta: La fruta seca rinde una tinta y colorante del pelo, y tiene propiedades detergentes, es usada en ocasiones como champú. Un aceite fijador derivado de la fruta supuestamente actúa como un restaurador capilar y se usa en los champúes en la India. Este aceite es el principal ingrediente en el "Amla Conditioner" vendido por "Shikai Products of Santa Rosa", California. Tintes de la fruta y hojas imparten un atractivo tono marrón claro o amarillo marrón a la seda y la lana. Si se usa sulfato de hierro como mordiente el color se torna negro.
 
Corteza: La corteza rica en tanino, así como las frutas y hojas, son muy valoradas y ampliamente empleadas en conjunto con las otras plantas llamadas myrobalans, especialmente frutas de varias especies de Terminalia. La corteza de las ramas es particularmente estimada para teñir el cuero y se usan además con hojas de Carissa spinarum A. DC. y Anogeissus latifolia Wall.

Hojas:  El follaje proporciona forraje para el ganado y las ramas se usan como abono verde. Se dice que sirven para corregir los suelos demasiado alcalinos.
 
Madera: La madera es roja, dura pero flexible y propensa a las rajaduras y al torcimiento. Se usa para construcciones menores, muebles, culatas de armas y tubos ordinarios. Durable cuando está sumergida y se cree que clarifica el agua, se utiliza para acueductos rústicos y tirantes para los pozos, y las ramas y astillas de la madera se arrojan a los ríos lodosos para aclararlos y darle un sabor agradable. La madera sirve también como combustible y para hacer carbón vegetal.

Usos medicinales: La émblica es de gran importancia en la medicina asiática, no solo como antiescorbútico, si no también en el tratamiento de diversas enfermedades, en particular con aquellas relacionadas con órganos digestivos. Para cada uso el jugo de la fruta se prepara en forma de "sherbet" o se fermenta Ya terminado se prescribe para la ictericia, dispepsia y tos. Los trocitos secos de la pulpa se dispensan por los boticarios y además se mezclan con jugo de uvas y miel para la dosis a consumir. La fruta se considera diurética y laxante. La Triphala, una decocción de émblica con Terminalia chebula Retz. y T. bellerica Roxb. se suministra para la disentería crónica, crisis hepáticas, hemorroides, hígado agrandado y otros  desórdenes. Una preparación de frutas secas es un expectorante efectivo y estimula las glándulas bronquiales. El jugo que rezume de la fruta cuando se marca estando aun en árbol se valora como lavaojos y para aplicar en los ojos inflamados.

Una infusión hecha dejando macerar en agua las frutas secas por una noche también sirve como lavaojos, al igual que la infusión de las semillas. Un licor de la fruta fermentada se prescribe para el tratamiento de la indigestión, anemia, algunos problemas cardíacos, la congestión nasal y la retención de la orina.

Las hojas de la émblica, también se usan internamente para la indigestión y la diarrea o disentería, en especial combinada con suero de leche o fenogreco. La sabia lechosa del árbol se aplica en las llagas. La planta es considerada un antiséptico efectivo y se usa para limpiar las heridas, y está también entre las plantas que se usan como paleativo para la mordida de serpientes y la picadura de escorpiones. Una decocción de las hojas se usa para enjuagues bucales y como loción para los ojos irritados.

Las hojas, consideradas refrigerantes y aperitivas, y las raíces, eméticas son usadas en varias otras cosas. La corteza de las raíces, mezcladas con miel, se aplican a las inflamaciones de la boca. La corteza es fuertemente astringente y se usa en el tratamiento de la diarrea y como estomacal para los elefantes. El jugo de la corteza fresca se mezcla con miel y cúrcuma y se toma para la gonorrea. Resulta claro que la mayoría de las aplicaciones de las frutas y otras partes se basan en la acción astringente de los taninos que contienen. Los efecto a corto plazo de los taninos aparentan ser beneficiosos, pero un uso habitual puede ser altamente perjudicial, en la medida que los taninos son antinutrientes y cancerígenos.

Un ungüento hecho de las semillas quemadas y aceite, se aplica para las afecciones de la piel. Las semillas se usan en el tratamiento del asma, bronquitis, diabetes y fiebre. Ellas contienen enzimas proteolíticas y lipolíticas, fosfátidos y una pequeña cantidad de aceite esencial. Aproximadamente el 26% consiste en un aceite marrón amarillento.



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