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Descripción
Origen y distribución
Variedades
Floración y polinización
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Suelo
Propagación
Cultivo
Cosecha
Rendimiento
Mantenimiento de la calidad, almacenamiento y transporte
Secado de los litchis
Plagas
Enfermedades
Usos como alimento
Otros usos

Litchi

Litchi chinensis Sonn.

Nephelium litchi Cambess

El litchi es el más renombrado del grupo de los frutos comestibles de la familia del jaboncillo, Sapindaceae. Es botánicamente designado Litchi chinensis Sonn. (Nephelium litchi Cambess) y ampliamente conocido como litchi y regionalmente como lichi, lichee, laichi, leechee o lychee. En Español y portugués se le dice lechia a la fruta, los franceses, litchi, o, en Haití, de habla francesa, quenepe chinois, distinguiéndola del quenepe, mamón o mamoncillo de las Antillas, Melicoccus bijugatus, La palabra alemana es Litschi.

Descripción

El árbol del litchi es hermoso, denso, de corona redondeada, de crecimiento lento, llega de 30 a 100 pies (9-30 m) de altura y la misma amplitud.

Sus hojas perennes, con 5 a 8 pulgadas (12.5-20 cm) de largo, son pinnadas, con 4 a 8 volantes alternos, oblongo-elípticos a lanceolados, abruptamente agudos, algo coreáceos, lisos, brillantes, de color verde oscuro en la superficie superior y de color verde grisáceo por debajo, y 2 a 3 pulgadas (5-7.5 cm) de largo.

Las flores pequeñas y de mínimos pétalos son de color blanco verdoso a amarillento, nacen en racimos terminales de 30 pulgadas (75 cm) de largo. Las frutas muy vistosas, crecen en racimos colgantes con de 2 a 30 frutos, suelen ser de color fresa, rojos, a veces rosados, rosado-ámbar, y algunos tipos con tonos verde. La mayoría son aromáticos, ovalados, con forma de corazón o casi redondos, alrededor de 1 pulgada (2.5 cm) de ancho y 1 1/2 pulgada (4 cm) de largo; tienen una piel fina y coreácea, áspera o ligeramente averrugada, flexible y fácil de pelar cuando está fresco. Inmediatamente debajo de la piel de algunas variedades hay una pequeña cantidad de jugo claro y delicioso. 

Fruta litchi o lichi

El arilo carnoso, brillante, suculento, grueso, translúcido de color blanco a gris o rosado, que generalmente se separa fácilmente de la semilla, sugiere una gran uva deliciosa. El sabor de la carne es sub-ácido y distintivo. No hay mucha variación en el tamaño y la forma de la semilla. Normalmente, es oblonga, de hasta 3/4 pulgada (20 mm) de largo, dura, con una capa brillante, marrón oscuro y  blanca internamente. Debido a la polinización defectuosa, muchas frutas se arrugan y sus semillas se desarrollan sólo parcialmente (son llamadas "lengua de pollo") y estas frutas se prefieren por la mayor proporción de pulpa. En pocos días, la fruta natural se deshidrata, la piel se vuelve de color marrón y frágil, y la pulpa se seca, arrugadas y de color marrón oscuro tal como pasas, son más ricas y con un poco de sabor almizclado. Debido a la dureza de la cáscara de los frutos secos, ha sido apodado por los no conocedores como "nuez de lichi, o de litchi"  y este nombre erróneo ha provocado un gran malentendido de la naturaleza de esta fruta muy deseable. Definitivamente no es una "nuez", y la semilla no es comestible.

Origen y Distribución

El litchi es nativo de las elevaciones bajas de las provincias de Fujian y Kwangtung en el sur de China, donde florece especialmente a lo largo de los ríos y cerca de la costa. Tiene una historia larga e ilustre. Ha sido alabado y representado en la literatura china tan antiguamente como en 1059 A.D. El cultivo se extendió en los últimos años a través de las áreas vecinas del sudeste de Asia y las islas del litoral. A finales del siglo 17, fue llevado a Birmania y, 100 años después, a la India. Llegó a las Antillas en 1775, se está sembrando en invernaderos en Inglaterra y Francia desde principios del siglo XIX, y los europeos lo llevaron a las Indias Orientales. Llegó a Hawai en 1873, y a la Florida en 1883, y fue transferido desde allí a California en 1897. Fructificó por primera vez en Santa Bárbara en 1914. En la década de 1920, la cosecha anual de China fue de 30 millones de libras (13.6 millones de kg). En 1937 (antes de la Segunda Guerra Mundial) el cultivo de la provincia de Fujian nada más, fue de 35 millones libras (16 millones de kg). Con el tiempo, la India siguió a China en la producción de litchi, la superficie plantada total abarca alrededor de 30,000 acres (12,500 hectáreas). También hay extensas plantaciones en Pakistán, Bangladesh, Birmania, la antigua Indochina, Taiwán, Japón, Filipinas, Queensland, Madagascar, Brasil y Sudáfrica. Los Litchis se cultivan principalmente en los patios en el norte de Queensland a Nueva Gales del Sur, pero las plantaciones comerciales han aparecido en los últimos 20 años, algunas con tanto como 5,000 árboles.

Madagascar comenzó los envíos refrigerados de manera experimental a Francia en 1960. Se registra que hubo 2 árboles de alrededor de 6 años en Natal, Sudáfrica, en 1875. Otros fueron introducidos de Mauricio en 1876. Acodos de estos últimos árboles se distribuyeron por el Jardín Botánico de Durban y la expansión del litchi ha sido constante, ya en 1947 había 5,000 árboles en producción en una finca y otros 5,000 recién plantados en otra propiedad, considerando otras plantaciones menores el total en todo el territorio es de 40,000.

En Hawai, hay muchos árboles en patios, pero las plantaciones comerciales son pequeñas. La fruta aparece en los mercados locales y pequeñas cantidades se exportan a la península, pero el litchi es muy poco confiable para ser clasificado como un cultivo con potencial económico importante allí. Más bien, es considerado como una combinación de árbol ornamental y frutal.

Hay sólo unos pocos árboles dispersos en las Antillas y América Central a excepción de algunas plantaciones en Cuba, Honduras y Guatemala. En California, el litchi crece y fructifica sólo en lugares protegidos y el clima es en general demasiado seco para él. Hay algunos árboles muy antiguos y una plantación comercial pequeña. En la década de 1960, el interés en este cultivo se renovó y se están haciendo algunas nuevas plantaciones en tierras de regadío.

Al principio se creía que el litchi no se adaptaba bien a la Florida debido a la falta de latencia invernal, ya que podía producir nuevos brotes ocasionales debido a las oscilaciones de la temperatura de diciembre a marzo. Las primeras plantaciones en Sanford y Oviedo murieron por heladas severas. Un paso adelante se logró con la importación de pequeños árboles de litchi de Fujian, China, por el Rev. W.M. Brewster, entre 1903 y 1906. Este cultivar, la centenaria 'Chen-Tze' o 'Royal Chen Purple', rebautizada como 'Brewster' en la Florida, traído desde el límite norte de las áreas de litchis en China, soporta heladas ligeras y resultó ser muy exitoso en la la zona del "Lake Placid" de la Florida Central.

Los árboles estuvieron disponibles como acodos aéreos por el "Reasoner's Royal Palm Nurseries" a principios de 1920 y el "U.S. Department of Agriculture" hizo muchas nuevas introducciones para pruebas. Pero no había grandes plantaciones, hasta un método mejorado de propagación fue desarrollado por el Coronel William R. Grove, quien se familiarizó con el litchi durante el servicio militar en el Oriente, se retiró del Ejército, se mudó a Laurel (14 kilómetros al sur de Sarasota , Florida) y se sintió alentado por el conocimiento del Prof. G. Weidman Groff, quien había pasado 20 años en el "Canton Christian College". El coronel Grove hizo arreglos para poder hacer cientos de acodos aéreos de las ramas en algunos de los árboles antiguos 'Brewster' que florecían en Sebring y Babson Park, adquiriendo así los ejemplares para establecer su plantación de litchi. Él plantó el primer árbol en 1938, y en 1940 comenzó la venta de plantas de litchi y la promoción de este como un cultivo comercial. Se hicieron muchas pequeñas plantaciones desde Merritt Island a Homestead y la "Florida Lychee Growers' Association" se fundó en 1952, sobre todo para organizar cooperativas de comercialización. La palabra "lychee", fue adoptada oficialmente por la asociación debido a la firme recomendación del Profesor Groff.

En 1960, más de 6,000 libras (2,720 kg) fueron enviados a Nueva York, 4,000 libras (1,814 kg) a California, cerca de 6,000 libras (2,720 kg) a Canadá, y 3,900 libras (1,769 kg) fueron consumidos en la Florida, aunque esto distaba mucho de un año récord. La cosecha de litchi comercial en la Florida ha fluctuado, con las condiciones climáticas, afectada no sólo por las heladas, sino también por la sequía y vientos fuertes. La producción se redujo considerablemente en 1959, en menor medida en 1963, cayó drásticamente en 1965, alcanzó un máximo de 50,770 libras (22,727 kg) en 1970, y un mínimo de 7,200 libras (3,273 kg) en 1974. Algunos productores perdieron hasta el 70% de sus cultivos a causa del intenso frío en el invierno de 1979-80. Por supuesto, hay muchos árboles que producen en huertos familiares que no están representados en las cifras de producción. Los frutos de estos árboles puede ser simplemente para el consumo familiar o pueden ser comprados en el sitio por las tiendas chinas o los operadores de restaurantes, o se venden en puestos ambulantes.

Aunque la industria de litchi de Florida es pequeña, principalmente debido a los peligros meteorológicos, la producción irregular y la mano de obra para la cosecha, no obstante atrajo la atención de este cultivo y ha contribuido a la difusión del material de siembra a otras zonas del hemisferio occidental. La escalada de los precios de la tierra, en el reciente rápido desarrollo del estado, es probable que limite la expansión de las plantaciones de litchi . Otro factor limitante es que muchas tierras adecuadas para la siembra del litchi ya están dedicadas a plantaciones de cítricos.

Variedades



El Profesor Groff, en su libro, "The lychee and the lungan", nos dice que la producción de tipos superiores de litchi es un asunto de orgullo familiar y de gran rivalidad local en China, donde la fruta es apreciada como ninguna otra. En 1492, una lista de 40 variedades de litchi, en su mayoría con el nombre de las familias, fue publicada en los Anales de Fukien. En la provincia Kwang había 22 tipos, 30 se enumeran en los Anales de Kwangtung, y 70 han sido contabilizados como variedades de Ling Nam. Los chinos dicen que el litchi es muy variable en diferentes condiciones culturales y del suelo. El Profesor Groff llegó a la conclusión que se podían catalogar de 40 a 50 variedades como se reconoce en Kuangtung, pero que sólo había 15 verdaderamente distintas. Algunos de estas son clasificadas como tipos de "montaña", la mayoría son del tipo "de agua" (cultivada en tierras bajas, y de regadío). Hay una distinción especial entre los tipos de litchi, aquellos en los que se tienen fugas de jugo cuando la piel se rompe y los que conservan el jugo con la pulpa. Estos últimos se denominan "secos y limpios" y son muy apreciados. Hay mucha variación en la forma (redondos, en forma de huevo o en forma de corazón), color y textura de la piel, el aroma y el sabor e incluso el color de la pulpa, y la cantidad de "membrana" en la cavidad de las semillas, y, de primera importancia, el tamaño y la forma de la semilla.

Los siguientes son los 15 cultivares reconocidos por el profesor Groff:

'No Mai Tsze', o 'No mi ts 'z' (arroz glutinoso) es la variedad principal en China, grande, rojo, "seco y limpio ", las semillas a menudo pequeñas y arrugadas. Es uno de los mejores para el secado, tardío. Produce mejor cuando se injerta en litchi "montaña".

'Kwa Iuk' o 'Kua lu' (colgantes verdes) es un famoso litchi, grande, rojo con la punta verde y una línea típica verde, "seco y limpio", de gran sabor y fragancia. Fue, en tiempos antiguos, una fruta especial para su ofrecimiento a los altos funcionarios y otras personas en posiciones honorables. Al Profesor Groff se le dio una sola fruta en una caja roja!

'Kwai mi' o 'Kuei Wei', (sabor a canela) llegó a llamarse 'Mauritius' es más pequeño, en forma de corazón, con piel rugosa y roja teñida de verde en los hombros y por lo general con una línea fina corriendo alrededor de la fruta. La semilla es pequeña y la pulpa muy dulce y aromática. Las ramas del árbol se curvan hacia arriba en las puntas y los volantes se enrollan hacia adentro de la nervadura central.

'Hsiang li', o 'Heung lai' (licthi fragante) es el típico árbol con hábito erecto distintivo que apunta hacia arriba las hojas. El fruto es pequeño, muy áspero y verrugoso, de color rojo oscuro, con las semillas más pequeñas de todas, y la pulpa es de sabor y fragancia superiores. Es tardío. Los cultivados en Sin Hsing son mejores que los cultivados en otros lugares.

'Hsi Chio tsu', o 'Sai kok tsz' (cuerno de rinoceronte) se produce en un árbol de gran tamaño. La fruta es grande, áspera, ancha en la base y estrecha en el ápice; tiene la pulpa un poco dura y fibrosa, pero fragante y dulce. Se madura temprano.

'Hak ip', o 'Hei yeh', (hoja negra) se produce en un árbol densamente ramificado con volantes grandes y puntiagudos, ligeramente doblados y de color verde oscuro. El fruto es mediano de color rojo, a veces con reflejos verdes, ancho de hombros, con piel fina y suave y la pulpa a veces rosada, es crujiente y dulce. Está calificado como "uno de los mejores litchis 'de agua'".

'Fei tsu hsiao', o  'Fi tsz siu' (sonrisa de concubina imperial) es grande, de color ámbar, de piel fina, con pulpa muy dulce y muy fragantes. Las semillas varían de grandes a muy pequeñas. Tempranero.

'T' ang po', o 'T' ong pok' es un ábol de pequeñas hojas. El fruto es pequeño, rojo, áspero, con pulpa delgada, jugosa, ácida y muy poca membrana. Es una variedad muy tempranera.

'Sheung shu wai' o 'Shang hou huai', nace en un árbol de hojas pequeñas. El fruto es grande, redondo, rojo, con muchos puntos oscuros. Tiene la pulpa dulce, con poco olor y el tamaño de la semilla es variable. Es mas bien tardío.

'Ch'u ma lsu', o 'Chu ma lsz' (fibra de yerba de China) tiene un exuberante y distintivo follaje. Las hojas son grandes y solapadas, con pecíolos largos. Los frutos son grandes, con hombros prominentes y piel áspera, en el interior de color rojo oscuro. Si bien es muy fragante, la pulpa es de sabor inferior y se adhiere a la semilla, que varían desde grandes a pequeñas.

'Ta tsao', o 'Tai tso' (gran cosecha) es ampliamente cultivado en torno a Cantón, algo en forma de huevo, piel rugosa, de color rojo brillante con muchos pequeños puntos densos, pulpa firme, crujiente, dulce, ligeramente manchada de amarillo cerca la semilla de gran tamaño. Drena jugo cuando se rompe la piel. La fruta madura temprano.

'Huai chih', o 'Wai chi' (litchi del río Wai) tiene tamaño medio, las hojas sin punta. El fruto es redondo con la piel bastante blanda, color rojo intenso por fuera rosado por dentro, drena jugo cuando se rompe. Esta no es una variedad de las mejores, pero es de alto rendimiento y la más comúnmente cultivada. Tardía.

'San yueh hung', o 'Sam ut hung' (tercer mes rojo), también llamada 'Ma yuen', 'Ma un', 'Tsao kuo', 'Tso kwo', 'Tsao li', o 'Tsoli' (litchi tempranero) se cultiva a lo largo de los diques. Las ramas son frágiles y se rompen fácilmente, las hojas son largas, puntiagudas y gruesas. El fruto es muy grande, con piel roja, gruesa y dura, la pulpa medio-dulce con mucha membrana interior. Las semillas son largas, pero abortadas. Esta variedad es popular sobre todo porque produce muy temprano.

'Pai la li chih', o 'Pak lap lai chi' (litchi cera blanca), también llamado 'Po le tzu', o 'Pak lik tsz' (planta aromática blanca), es grande, de color rosa, rugoso, con la pulpa color rosado, fibrosa, no muy dulce y las semillas grandes. Se madura tardío, después de 'Huai chih'.

'Shan chi', o 'Shan chih' (litchi de montaña), también llamado 'Suan chih', o 'Sun chi' (litchi agrio) crece en forma silvestre en las montañas y se planta a menudo como patrón para las mejores variedades. El árbol es de hábito erecto, con ramas erectas y grandes, las hojas puntiagudas, y de peciolo corto. El fruto es rojo brillante, alargado, muy áspero, con la pulpa delgada, de sabor ácido y las semillas de gran tamaño.

'T'im ngam', o 'T'ien yeh' (Monte dulce) es una variedad común de litchi, de la cual el profesor Groff informó que era muy ampliamente cultivada en Kwantung, pero no realmente sobre una base comercial.

En su libro, The Litchi, el Dr. Lal Behari Singh escribió que Bihar es el centro de la cultura del litchi en la India, que produce 33 variedades seleccionadas que se clasifican en 15 grupos. Las descripciones muy detalladas de las 10 variedades recomendadas para el cultivo a gran escala de describen a continuación de manera abreviada (con algunas adiciones de otras fuentes entre corchetes):

'Early Seedless', o 'Early Bedana'. Frutas de 1 1/3 pulgada (3.4 cm) de largo, en forma de corazón a oval, áspero, con espacios intermedios verdes, la piel firme y coreácea, la pulpa [marfil] a blanca, suave, dulce; las semillas encogidas, como un diente de perro. De buena calidad. El árbol da una cosecha moderada, tempranera.

'Rose-scented'. Fruta de 1 1/4 pulgada (3.2 cm) de largo; de redondeada a en forma de corazón, ligeramente áspera, púrpura-rosa, la piel algo firme, la pulpa de color blanco grisáceo, suave, muy dulce. Las  semillas de redondas a ovales una vez plenamente desarrolladas. De buena calidad. [el árbol da una cosecha moderada] en mitad de temporada.

'Early Large Red'. Fruta algo más de 1 1/3 pulgada (3.4 cm) de largo, generalmente con forma de corazón oblicuo; rojo oscuro [a carmesí], con espacios intermedios verdes, la piel muy firme y coreácea, se adhiere ligeramente a la pulpa. Pulpa grisácea-blanca, firme, dulce y sabrosa. De muy buena calidad. [El árbol es un productor moderado], tempranero.

'Dehra Dun', [o 'Dehra Dhun']. La fruta con menos de 1 1/2 pulgada (4 cm) de largo; oblicuamente en forma de corazón a cónica; una mezcla de rojo y naranja-rojo, la piel áspera, coreácea, la pulpa de color blanco grisáceo, blanda, de buen sabor dulce. Semillas a menudo encogidas, en ocasiones muy pequeñas. De buena calidad; de mitad de temporada. [Esta se cultiva extensamente en Uttar Pradesh y es el litchi más satisfactorio en Pakistán.]

'Late Long Red', o 'Muzaffarpur'. Las frutas con menos de 1 1/2 pulgada (4 cm) de largo, generalmente oblongo-cónicas; de color rojo oscuro con intersticios verdosos, piel áspera, firme y coreácea, ligeramente adherida a la pulpa, la pulpa, gris-blanco, suave, de buen sabor dulce. Semillas cilíndricas, plenamente desarrolladas. De buena calidad. [El árbol es un gran productor], tardío.

'Pyazi'. La fruta de 1 1/3 pulgada (3.4 cm) de largo; oblongo-cónica a en forma de corazón, una mezcla de naranja y rojo-anaranjado, con rojo amarillento, con rugosidades no muy prominentes. La piel coreácea, adherida; la pulpa de color blanco grisáceo, firme, ligeramente dulce, con sabor que recuerda a la "cebolla hervida". Las semillas cilíndricas, plenamente desarrolladas. De mala calidad. Tempranero.

'Extra Early Green'. Las frutas de 1 1/4 pulgada (3.2 cm) de largo; en su mayoría en forma de corazón, rara vez redondeada o rectangular; la piel amarillo-roja con intersticios verdes, ligeramente rugosa, coriácea, ligeramente adherida; la pulpa de color blanco crema, [firme, de buen sabor ligeramente ácido]; las semillas alargadas, cilíndricas o planas. De calidad indiferente. Tempranero.

'Kalkattia', ['Calcuttia', o 'Calcutta']. La fruta de 1 1/2 pulgada (4 cm) de largo; oblonga o asimétrica; rosa-rojizo con averrugado mas oscuro, piel muy dura, coriácea, ligeramente adherida; ;la pulpa marfil grisáseo, firme, de buen sabor muy dulce. Las semillas oblongas o cóncavas. De muy buena calidad. [Gran productor; soporta los vientos calientes]. Muy tardío.

'Gulabi'. La fruta de 1 1/3 pulgada (3.4 cm) de largo, en forma de corazón, ovalada o alargada, de color rosa a rojo carmín con averrugado de color naranja-rojo, coreácea; de piel muy áspera, y no-adherente; la pulpa de color gris blanco, firme, de buen sabor sub-ácido; las semillas oblongo-cilíndricas, totalmente desarrolladas. De muy buena calidad. Tardío.

'Late Seedless', o 'Late Bedana'. La fruta con menos de 1 3/8 pulgada (3.65 cm) de largo; principalmente cónica, raramente ovalada, de color anaranjado-rojo a carmín con averrugado de color marrón negruzco; la piel firme, áspera, y no adherente, la pulpa de color blanco cremoso, suave, muy dulce, de sabor muy bueno con cierto ligero amargor cerca de la semilla. Las semillas ligeramente fusiformes, o como diente de perro; subdesarrolladas. De muy buena calidad. [El árbol produce mucho. Resiste vientos calientes.] Tardío.

Existen numerosos huertos de litchi en la región submontañosa del Punjab. La variedad principal es la siguiente:

'Panjore common'. El fruto es grande, en forma de corazón, de color naranja profundo a rosa, la piel es áspera, muy delgada, tiende a dividirse. El árbol es un gran productor y tiene la temporada más larga de fructificación, durante todo un mes a partir del final de mayo. Hay otras seis variedades cultivadas comúnmente: 'Rose-scented', 'Bhadwari', 'Seedless No. 1', 'Seedless No. 2', 'Dehra Dun', y 'Kalkattia'.

En Sudáfrica se produce una sola variedad comercialmente. Es la 'Kwai Mi', pero localmente se le llama 'Mauricio', porque casi todos los árboles son descendientes de aquellos traídos de la isla. En Sudáfrica, el fruto es de tamaño mediano, casi redondo, pero ligeramente ovalado, de color marrón rojizo. La pulpa es firme, de buena calidad y por lo general contiene una semilla mediana , pero ciertas frutas con hombros anchos y planos y de forma mas corta tienden a tener semillas "lengua de pollo".

Ha habido muchas otras introducciones en Sudáfrica desde China y la India, pero la mayoría no lograron sobrevivir. En 1928, 16 variedades de la India se plantaron en Lowe's Orchards, Southport, Natal, pero los registros se perdieron y se quedaron sin nombre. En la "Subtropical Horticulture Research Station" en Nelspruit se plantó un huerto con variedades de litchi, de 26 cultivares de la India, China, Taiwán y otros países. Las clasificaciones provisionales agruparon estos en 3 tipos distintos: 'Kwai Mi' ['Mauricio'], 'Hak IP ' (de alta calidad y pequeña semilla, pero poco productor en el Veld bajo), y el 'Madras', un gran productor de frutas escogidas, rojo brillantes, muy ásperas, y con semillas grandes, pero muy dulce, de pulpa exquisita.

El primer litchi introducido en Hawai fue el 'Kwai Mi', y fue también la segunda introducción varios años más tarde. La alta calidad de esta variedad (a veces llamada localmente 'Charlie Long') hizo que el litchi se convirtiera en extremadamente popular y ampliamente plantado. La "Hawaiian Agricultural Experiment Station" importó 3 árboles 'Brewster' en 1907, y se hicieron varios esfuerzos para traer otros tipos de China, pero no todos sobrevivieron. Un total de 16 variedades se afianzaron en Hawaii, incluyendo 'Hak ip' que se ha convertido en el segundo en importancia después de 'Kwai Mi'.

En 1942, la "Agricultural Experiment Station" establece una colección de 500 plantas de 'Kwai Mi', 'Hak Ip' y 'Brewster', con miras a seleccionar los árboles con el mejor rendimiento. Un árbol de carácter excepcional (una semilla de 'Hak Ip') fue designada Selección H.A.E.S. 1-18-3 y se le dio el nombre de 'Groff' en 1953. Se trata de un productor consistente y tardío. El fruto es de tamaño mediano, color rosa-rojo oscuro con reflejos verdes o amarillentos en el ápice de cada verruga. La pulpa es blanca y firme, no hay fuga de jugo al abrirla, el sabor es excelente, dulce y sub-ácido, la mayoría de los frutos tienen una semilla abortada "lengua de pollo" y, en consecuencia tienen 20% más de pulpa que aquellos en los cuales las semillas se hubieran desarrollado plenamente.

'No Mai Tsze' ha sido plantado en Hawai por más de 40 años, pero ha producido muy pocos frutos. 'Pat Heung Po' (ocho fragancias preciosas), erróneamente llamado 'Pat Po Hung' (ocho rojos preciosos), algo similar a 'No Mai Tsze', pero es más pequeño, la piel es rojo púrpura, delgada y flexible; hay drenaje de jugo cuando la piel se rompe, la pulpa es suave, jugosa, dulce, aun cuando está ligeramente verde, la semilla varía de mediana a grande. El árbol es de crecimiento lento y débil, con hábito extendiendo, produce bien en Hawai. Sin embargo, no se planta con frecuencia.

'Kaimana', o 'Poamoho', un árbol de semilla de polinización abierta de plántulas de 'Hak Ip', desarrollado por el Dr. R.A. Hamilton en la "Poamoho Experiment Station of the University of Hawaii", fue lanzado en 1982. La fruta se parece a 'Kwai Mi', pero es el doble de grande, de color rojo oscuro, de alta calidad, y el árbol es un productor medio.

'Brewster' es grande, cónico o en forma de cuña, rojo, con una pulpa suave, más ácida que la del 'Kwai mi', y las semillas son muy a menudo completamente formadas y grandes. Los volantes son planos, con márgenes ligeramente encorvados y terminando en un punto afilado.

Hubo muchas otras introducciones de semillas, plantas, esquejes o acodos en los Estados Unidos, desde 1902 hasta 1924, en su mayoría procedentes de China, también de la India y Hawaii, y algunos de Java, Cuba, y Trinidad, y estos fueron distribuidos a los experimentadores en la Florida y California, y algunos de los jardines botánicos en otros estados, y a Cuba, Puerto Rico, Panamá, Honduras, Costa Rica y Brasil. Muchos murieron a causa de olas de frío en California y Florida.

En 1908, el "United States Department of Agriculture" importó 27 plantas de 'Kwai mi' y 20 plantas de 'Hak Ip', todas fueron enviadas a George B. Cellon en Miami en 1918. Un árbol de  'Bedana' se introdujo desde la India en 1913. En 1920, el profesor Groff obtuvo plántulas de 'Shan Chi' (litchi de montaña) de la provincia de Guandong, junto con acodos aéreos de 'Sheung shu wai', 'No mai ts 'z', y 'T' im ngam'. Se encontró que este último producía con mas regularidad que 'Brewster', pero exhibió deficiencias nutricionales en el suelo de piedra caliza.

La mayoría de las diversas plantas y estacas enraizadas de estos árboles se distribuyeron para probarlos, y el resto se mantuvieron en invernaderos del "U.S. Department of Agriculture" en Maryland.

'Bengal'  En 1929, el "U.S. Department of Agriculture" recibió una pequeña planta de litchi, supuestamente de una semilla de 'Rose-scented' de Calcuta. Se plantaron en la "Plant Introduction Station" en Miami y comenzó a producir en 1940. Los frutos se parecían a la 'Brewster', pero eran más alargados, con racimos mas grandes, y la pulpa era firme, sin fugas de jugo cuando se pelan. Todas las frutas habían desarrollado plenamente las semillas, pero estas eran más pequeñas en proporción a la pulpa que las de 'Brewster'. El hábito del árbol era más difundido que el de 'Brewster', tenía las hojas más grandes, mas coreáceas y verde oscuro; la corteza era más suave y más pálida. El árbol original y su progenie de acodos aéreos no han mostrado ninguna clorosis en la piedra caliza en contraste con los árboles 'Brewster' que crecen cerca.

'Peerless', se cree que es una planta de semilla de 'Brewster', se originó en el "Royal Palm Nursery" en Oneco, fue trasplantada al "T.R. Palmer Estate" en Belleair donde C.E. Ware reportó que de 1936 a 1938 dio frutos de mayor tamaño, color más brillante y más alto porcentaje de semillas abortivas que 'Brewster'. En 1938, Ware compró el árbol y los 200 acodos aéreos hechos en sus ramas y los trasladó a su propiedad en Clearwater. El árbol reanuda la fructificación en 1940 y esta se registra hasta 1956 lo que mostró que la productividad tuvo un buen promedio de 383.4 libras (174 kg) por año, y la tasa de semillas abortivas osciló entre 62% a 85%. Los 200 acodos se sembraron por Ware en 1942 y comenzaron a producir en 1946. La mayoría de los frutos desarrollaron plenamente las semillas, pero la tasa de semillas abortivas se fue incrementado año tras año y en 1950 fue del 61% al 70%. El cultivar fue nombrado con la aprobación de la "Florida Lychee Growers Association". Dos selecciones de plántulas hechas por el coronel Grove, 'Yellow Red' y 'Late Globe', el Prof. Groff cree que son híbridos naturales de 'Brewster'  y 'Mountain'.

En el norte de Queensland, 'Kwai Mi' es el primer cultivar sembrado, y aproximadamente el 10% de los frutos tienen semillas "lengua de pollo". Los 'Brewster' producen a mediados de temporada, y es importante, aunque la semilla casi siempre está totalmente formada y es grande. Los 'Hak Ip' también son de mitad de temporada y de semilla grande allí. 'Bedana' sólo se cultiva en jardines de las casas y los frutos tienen semillas grandes a diferencia de las habituales "lengua de pollo" que tienen estos frutos en la India.

'Wai Chi' es tardío (diciembre), produce frutos redondos y pequeños, básicamente amarillos con tono rojizo, la semilla es pequeña y oval. El árbol es muy compacto, con ramas dirigidas hacia arriba, y prefiere un clima más frío que el de la costa norte de Queensland, donde no fructifica en gran medida. Los volantes son cóncavos, como los de 'Kwai Mi'.

Un cultivar muy similar, tal vez idéntico, llamado 'Hong Kong' se cultiva en el sur de Queensland. El 'No Mai' produce mal en Queensland y parece mejor adaptado a zonas más frescas.

Floración y Polinización



Hay 3 tipos de flores que aparecen en una secuencia irregular o, a veces, simultáneamente, en la inflorescencia del litchi:

a) machos.

b) hermafroditas, que fructifican como hembras (alrededor del 30% del total).

c) hermafroditas que fructifican como machos. Estos últimos tienden a poseer el polen más viable. Muchas de las flores tienen el polen defectuoso y este hecho probablemente es la causa principal de las semillas abortivas y también el problema común de la caída de los frutos jóvenes. Las flores necesitan la transferencia de polen por los insectos.

En la India, L.B. Singh registró 11 especies de abejas, moscas, avispas y otros insectos que visitan las flores de litchi en busca de néctar. Sin embargo, las abejas, en su mayoría de Apis cerana indica, A. dorsata y A. florea, constituyen el 78% de los insectos polinizadores de los litchis y trabajan las flores por el polen y néctar desde la salida hasta la puesta del sol. A. cerana es la única abeja de colmena esencial en las plantaciones comerciales para la producción máxima de fruta.

Un estudio de 6 semanas en la Florida reveló 27 especies visitantes de las flores del litchi, representando 6 órdenes de insectos diferentes. El mas abundante, por la mañana y la tarde, fue la mosca del gusano (Callitroga macellaria), una plaga indeseable. Luego fue la abeja melífera importada (Apis mellifera) que buscan néctar a diario, pero sólo durante la mañana y al parecer no interesada en el polen. No se vieron abejas silvestres en las flores de litchi, aunque estas abejas se encontraban en grandes cantidades recogiendo polen en un árbol  de una plantación adyacente unas semanas más tarde. En tercer lugar en orden, pero no abundante, estaba el escarabajo soldado (Chauliognathus marginatus). El resto de los insectos visitantes estuvieron presentes sólo en número insignificante. Mantener colmenas de abejas en las plantaciones de litchi en la Florida resulta necesario para mejorar la producción de frutos y su desarrollo. Los frutos maduran 2 meses después de la floración.

En la India y Hawaii, ha habido un cierto interés en la posible reproducción cruzada del litchi y se han realizado pruebas de almacenamiento de polen. El polen del litchi se ha mantenido viable a temperatura ambiente durante 10 a 30 días en placas Petri; de 3 a 5 meses en desecadores; 15 meses a 32 °F (0 °C) y 25% de humedad relativa en desecadores, y 31 meses en congelación profunda, -9,4 °F (-23 °C). Existe una considerable variación en las tasas de germinación de polen de diferentes cultivares. En la India, la 'Rose Scented' ha demostrado la viabilidad media de 61,99% en comparación con 42,52% en 'Khattl'.

Clima

Groff proporciona una visión clara de las exigencias climáticas del litchi. Dijo que se desarrolla mejor en las regiones "no sujetas a las heladas fuertes, pero frescas y secas lo suficiente, en los meses de invierno, para proporcionar un período de descanso". En China y la India, se cultiva entre los 15° y 30°N. "El delta del Cantón ... es atravesado por el Trópico de Cáncer y es un área subtropical de una gama considerable en el clima. Grandes fluctuaciones de temperatura son frecuentes durante el otoño y los meses de invierno. En el invierno los incrementos bruscos de temperatura a veces provocan que el litchi ...elimine sucesivamente ... los brotes. Estos brotes rara vez se congelan alrededor de Cantón. En las elevaciones más altas de las regiones de montaña susceptibles a las heladas, el litchi rara vez crece... Los tipos de litchi de montaña más resistentes al frío son muy ácidos y las que crecen cerca del agua salada, se dice que son iguales. El litchi crece mejor en las planicies bajas en los que los meses de verano son cálidos y húmedos y los meses de invierno son secos y frescos."

Las fuertes heladas matan los árboles jóvenes, pero los árboles maduros pueden resistir heladas ligeras. La tolerancia al frío del litchi es intermedia entre la de la naranja dulce, por un lado y el mango o el aguacate en la otra. La ubicación, pendiente del terreno y la proximidad a los cuerpos de agua puede hacer una gran diferencia en el grado de daño por las heladas. En la crisis severa de baja temperatura durante el invierno de 1957-58, los daños fueron desde mínimos a totales en toda la Florida central y sur. Una plantación de 12 árboles de entre 12 y 14 años de edad al sur de Sanford murió casi hasta el suelo, los árboles de Merritt Island de la misma edad quedaron prácticamente intactos, mientras que una plantación comercial de mango fue totalmente destruida. L.B. Singh se resiste a la creencia común de que el litchi necesita olas de frío invernal que produzcan periodos de temperaturas entre 30° y 40 °F (-1,11 °C y 4,44 °C), ya que produce bien en Mauricio, donde la temperatura nunca es inferior a 40 °F (4.44 °C). Sin embargo, los árboles de litchi en Panamá, Jamaica, y otras zonas tropicales fructifican sólo ocasionalmente, o nunca.

La lluvia fuerte o la niebla durante el período de floración es perjudicial, los fuertes vientos calientes y secos que causan la caída de las flores, también producen la división de la piel del fruto. La división se produce también durante los períodos de alternancia de lluvia y calor y los períodos secos, especialmente en el lado soleado del árbol. La pulverización con Etefon a 10 ppm redujo la división en 'Early Large Red' en experimentos en Nepal.

Suelo

El litchi crece bien en una amplia gama de suelos. En China se cultiva en suelo franco arenoso o arcilloso, "barro de río", arcilla arenosa húmeda, y arcilla, incluso pesada. El pH debe estar entre 6 y 7. Si el suelo es deficiente en calcio, hay que añadirlo. Sin embargo, en un primer experimento en un invernadero en Washington, DC, las plántulas sembradas en suelos ácidos mostraron un crecimiento superior y en las raíces había muchos nódulos llenos de hongos micorríticos. Esto llevó a algunos a especular que la inoculación podría ser deseable. Más tarde, en Florida, una profusa nodulación se observó en las raíces de las plántulas de litchi que no habían sido inoculadas sino cultivadas en macetas de musgo Sphagnum y con el suministro de una solución bien equilibrada de nutrientes.

El litchi alcanza el máximo crecimiento y productividad en arcilla aluvial profunda, pero florece en el extremo sur de Florida en piedra caliza oolítica siempre que se ponga en un agujero adecuado y reciba riego en épocas secas.

Los chinos a menudo plantan el litchi en las orillas de los estanques y arroyos. En las tierras bajas, húmedas, cavan zanjas de 10 a 15 pies (3-4.5 m) de ancho y de 30 a 40 pies (9.12 m) de distancia entre ellas, usando la tierra excavada para formar camas levantadas en los que los árboles de litchi se plantan, de modo que tienen drenaje perfecto, pero la tierra siempre permanece húmeda. Aunque el litchi tiene un requisito alto de agua, no puede soportar el anegamiento. El manto de agua debe estar al menos de 4 a 6 pies (1.2-1.8 m) por debajo de la superficie y el agua subterránea debe subir de manera que el agua estancada no inunde las raíces porque induce su pudrición. El litchi puede soportar de vez en cuando breves inundaciones mejor que los cítricos. No prospera en condiciones salinas.

Propagación

Los litchis no se reproducen fielmente a partir de semillas, y los más selectos las tienen abortadas, semillas improductivas. Además, las semillas del litchi permanecen viables sólo de 4 a 5 días, y los árboles de semilla no producirán hasta que tengan de 5 a 12 o incluso 25, años de edad. Por estas razones, las semillas se plantan en su mayoría con fines de cría para selecciones o como portainjertos.

Los intentos de reproducir el litchi por estacas han sido generalmente desalentadores, aunque se ha obtenido hasta el 80% de éxito con esquejes en la primavera a pleno sol, con niebla constante y administrando semanalmente nutrientes líquidos. Los acodos terrestres se ha practicado hasta cierto punto. En China, el margullo es el medio más popular de propagación y se ha practicado por siglos. Por este método, una rama del árbol elegido se anilla, se permite que haga callo por 1 a 2 días y después se encierra en una bola de barro pegajoso mezclado con paja u hojas secas picadas y envueltos en arpillera. Con riego frecuente, se desarrollan raíces en el barro y, en alrededor de 100 días, la rama se corta, la bola de la tierra se aumenta a unas 12 pulgadas (30) de ancho, y el acodo se mantiene en un vivero protegido por algo más de un año, y luego poco a poco se va exponiendo al sol hasta quedar finalmente a pleno sol, antes de sembrar en el terreno. Algunos acodos se plantan en grandes contenedores de barro y se cultivan como plantas ornamentales.

El método chino de acodo tiene muchas variantes. De hecho, se han registrado 92 modificaciones. Injertar también es una costumbre antigua, los cultivares seleccionados se unen a portainjertos de litchi 'Montaña'.

Para hacer acodos con menos mano de obra, eliminar el riego, y también para producir plantas portátiles y transportables, el coronel Grove, después de mucha experimentación, desarrolló la técnica de empacar el anillo con musgo húmedo y suelo, envolviéndolo en plástico transparente a prueba de humedad que permite el intercambio de aire y gases, y asegurado firmemente arriba y abajo. En aproximadamente 6 semanas, se forman raíces suficientes para permitir separar el acodo, entonces se elimina la envoltura de plástico, y se planta en tierra en contenedores en el vivero. Es posible hacer acodos en ramas de hasta 4 pulgadas (10 cm) de grueso, y se pueden hacer entre 200 y 300 acodos de un árbol grande.

Estudios realizados en México han llevado a la conclusión de que, para máxima formación de raíces, las ramas que se acodan no deben ser menores de 5/8 pulgadas (15 mm) de diámetro, y, para evitar la excesiva defoliación del árbol madre, no deben superiores a 3/4 pulgada (20 mm). Las ramas, de cualquier edad, en la periferia de la copa y que estén expuestas al sol, producen un mejor acodo, con un mayor desarrollo radicular que las ramas en ubicadas dentro de la sombra del árbol. La aplicación de reguladores de crecimiento, a diferentes concentraciones, no ha mostrado ningún efecto significativo en el desarrollo de las raíces en los experimentos de México. En la India, algunas auxinas diferente tienden a estimular la formación de raíces, fuerzan la temprana maduración de las hojas, pero contribuyen a una elevada mortalidad. Los horticultores del sur de África creen que la dirección de la rama influye en el enraizamiento, de modo que las que son casi verticales inducen un vigoroso enraizamiento.

Los nuevos árboles, con aproximadamente la mitad de la parte superior recortada y con el apoyo de estacas, se mantienen en casas de sombra durante 6 semanas antes de plantarse. Mas tarde se han hecho mejoras al sistema de coronel Grove con el uso de niebla constante en la casa de sombra. Además, se constató que las aves picoteaban las raíces jóvenes que se ven a través de la envoltura transparente, haciendo agujeros en el plástico con la consecuente deshidratación. Se resolvió este problema cubriendo los acodos con un cilindro de papel de periódico o papel de aluminio. Conforme pasó el tiempo, algunas personas pasaron directamente a papel de aluminio en lugar de plástico para envolver el acodo.

Los árboles de acodo fructifican en 2 a 5 años después de la siembra, el profesor Groff, dijo que un árbol de litchi no está en su apogeo hasta que no tiene de 20 a 40 años y seguirá teniendo una buena cosecha durante 100 años o más. Una desventaja del acodo es que los árboles resultantes tienen sistemas de raíces mas débiles. En China, un método de injerto de hendidura crudo se ha empleado para fines especiales, pero, en general, el litchi se considera muy difícil de injertar. El injerto bajo corteza, el de astilla, el de púa, el de parche y el de escudete, han sido juzgados por distintos experimentadores en la Florida, Hawai, Sudáfrica y otros lugares con variación en el grado de éxito. El litchi tiene la peculiaridad de que todo el cambium está activo sólo durante las primeras fases del crecimiento secundario. El uso de portainjertos muy jóvenes, de sólo 1/4 pulg (6 mm) de diámetro y envolviendo la unión con tiras de plástico fino de vinilo, han dado buenos resultados. Hasta el 70% de éxito se ha logrado en empalmes de injertos en el sur de África. A ramas jóvenes no terminales de 1/4 de pulgada (6 mm), con la madera no endurecida, se le cortan anillos de 6 mm cuya corteza se elimina. Después de una espera de 21 días, la rama se corta por el anillo, se defolia, pero dejando la base de cada peciolo, luego se hace un corte oblicuo en el portainjertos a 12 pulgadas (30 cm) por encima del suelo, en el punto donde coincida con el grueso del vástago, y reteniendo la mayor cantidad de hojas como sea posible. El corte se hace sobre una superficie perfectamente lisa y de 1 pulgada (2,5 cm) de largo; el vástago se recorta a 4 pulgadas (10 cm) de largo, haciendo un corte oblicuo para que coincida con el patrón. El vástago debe tener 2 yemas ligeramente hinchadas. Después de unirse la púa y el patrón, el conjunto se envuelve con cinta de plástico de injerto cubriendo completamente el vástago para evitar la deshidratación. En 6 semanas las yemas comienzan a crecer, y el plástico se corta justo encima de la yema para permitir su crecimiento. Cuando el retoño se ha desarrollado bien, se retira toda la cinta de injerto. El injerto se realiza en una atmósfera húmeda y cálida. Las plantas injertadas se mantienen en contenedores por 2 años o más, antes de plantarlo en el campo para que se desarrollen raíces primarias fuertes.

En la India, un desarrollo más reciente es la propagación por aporque, que se ha encontrado "más simple, más rápido y más económico" que los acodos aéreos. Primero los acodos aéreos de variedades superiores, se plantan a 4 pies (1,2 m) de separación, en "camas de aporque", donde se han preparado agujeros enriquecidos que han quedado abiertos durante 2 semanas. Se aplica fertilizante cuando se siembran los acodos (a principios de septiembre) y estarán ya bien establecidos a mediados de octubre comenzando a dar nuevos brotes en noviembre. Se fertiliza de nuevo en febrero-marzo y junio-julio y se mantiene la parcela libre de malezas usando trabajos culturales superficiales. Después de dos años y medio, a mediados de febrero, las plantas se cortan a 10 pulgadas (25 cm) del suelo. A los nuevos brotes que surgen del tronco se les permite crecer durante 4 meses. Para mediados de junio, se retira un anillo de la corteza de todos los brotes, excepto uno en cada planta, y se unta la parte superior del anillo con pasta de lanolina que contiene IBA (indole butyric acid) a 2500 ppm. Diez días más tarde, la tierra se amontona para cubrir 4 a 6 pulgadas (10-15 cm) de los brotes por encima del anillo. Esto hace que los brotes produzcan raíces profusamente en 2 meses. Luego los brotes enraizados con todas sus raíces se recortan de la planta madre, y de inmediato se plantan en canteros de vivero o en macetas. Los que no se marchitan en 3 semanas se consideran adecuados para sembrar en el campo. La tierra alrededor de la planta madre se vuelve a nivelar y el proceso de fertilización, limpieza, anillado, aporque y retiro de brotes se repite una y otra vez durante años hasta que las plantas madres pierdan su vitalidad. Se informa de que estos brotes trasplantados tienen una tasa de supervivencia de 81-82% en comparación con el 40% a 50% de los acodos aéreos.

Cultivo

Separación: Para una plantación permanente, el mejor espaciamiento es de 40 pies (12 m) de distancia en cada sentido. En la India, una distancia de 30 pies se considera adecuada, probablemente porque el clima más seco limita el crecimiento global. Las partes de un árbol a la sombra de otros árboles no dará fruto. Para la máxima productividad, debe haber plena exposición a la luz por todos lados.

En las Islas Cook, los árboles se plantan a 40 x 20 pies (12 x 6 m) lo que da un total de 56 árboles por acre (134 por ha), pero para el año 15, la plantación se aclara a 40 x 40 pies (12 12 x m).

Protección contra el viento: Los árboles pequeños se benefician en gran medida si se protegen del viento. Este puede lograrse mediante la colocación de estacas alrededor de cada árbol pequeño y tender una tela estitada alrededor de ellos como parabrisas. En los lugares con mucho viento, la plantación entera puede ser protegida por árboles plantados como cortavientos, pero éstos no deben estar tan cerca como para dar sombra a los litchis. El árbol del litchi es estructuralmente muy resistente al viento y han resistido a los tifones, pero puede ser necesario proteger la cosecha. Durante los meses secos y más calurosos, los árboles de litchi de cualquier edad se beneficiarán de la aspersión aérea, son considerablemente retrasados por el estrés hídrico.

Fertilización: Los árboles recién plantados deben ser regados, pero no fertilizados más allá del enriquecimiento del agujero mucho antes de la siembra. En China, los árboles de litchi se fertilizan no mas de dos veces al año y sólo con material orgánico, principalmente los suelos negros, a veces con la adición de residuos de soja o de maní tras la extracción de aceite, o con el barro de los canales y estanques de peces. No hay gran énfasis en la fertilización en la India. Se ha establecido que una cosecha de 1,000 libras (454.5 kg) retira aproximadamente 3 libras (1.361 g) de K2O, 1 libra (454 g) de P2O5, 1 libra (454 g) de N, 3/4 lb (340 g) de CaO, y 1/2 libra (228 g) de MgO de la tierra. Se considera, por tanto, que deben hacerse las restituciones de potasio, fósforo, calcio y magnesio para restaurar estos elementos.

Los experimentos de fertilización en la arena fina en el centro de la Florida han demostrado que rangos medios de N (como sulfato de amonio o nitrato de amonio), P2O5, K2O, MgO, junto con una adición de piedra caliza dolomítica a razón de 2 toneladas/acre (4,8 toneladas/ha) son beneficiosos en la lucha contra la clorosis y para promover el crecimiento, floración, cuajado y la reducción de la caída temprana de las frutas. El uso excesivo de nitrógeno suprime el crecimiento e interfiere con la absorción de otros nutrientes. Si la latencia vegetativa se debe fomentar en los árboles productores, los fertilizantes debe ser suprimidos en el otoño y principios del invierno.

En el suelo de piedra caliza, puede ser necesario dispersar hierro quelado 2 o 3 veces al año para evitar la clorosis. La deficiencia de cinc se evidencia por el bronceado de las hojas. Se corrige con un aerosol foliar de 8 libras (3,5 kg) de sulfato de zinc y 4 libras (1,8 kg) de cal hidratada en 48 cuartos de galón (45 litros) de agua. Debido al sistema de raíces muy superficial del litchi, la cobertura de la superficie es muy beneficioso en climas calurosos.

Poda: Generalmente, el árbol no se poda mas si se hecho una acertada formación de la planta joven, ya que el recorte solo la punta de la rama donde nace el racimo es suficiente para promover el crecimiento para la próxima cosecha. La poda severa de árboles viejos se pueden hacer para aumentar el tamaño del fruto y su rendimiento por lo menos durante unos años.

Anillado: El campesino indio puede anillar las ramas o el tronco de sus árboles de litchi en septiembre para mejorar la floración y fructificación. Las pruebas en 'Brewster' en Hawai, confirmaron rendimientos mucho más altos en las ramas anilladas en septiembre. El anillado de los árboles que empiezan a decolorar en octubre y noviembre es ineficaz. Los ensayos similares en Florida, mostraron un aumento del rendimiento de los árboles que habían tenido malas cosechas el año anterior, pero no hubo un aumento significativo en los árboles que habían producido abundantemente. Además, muchas ramas se debilitan o mueren por el anillado. El anillado repetido como práctica regular probablemente interfiere seriamente con el crecimiento global y la productividad.

Los horticultores de la India advierten que el anillado en años alternos, o el anillado de sólo la mitad del árbol, puede ser preferible al anillado anual, y que, en cualquier caso, la fertilización y riego pesados debe preceder al anillado. Le pulverización en otoño con inhibidores de crecimiento no ha aumentado los rendimientos.

Cosecha

Para uso doméstico o para los mercados locales, los litchis se cosechan cuando están totalmente coloreados, para el transporte, cuando sólo están parcialmente coloreados. Al final del crecimiento de la fruta las protuberancias de la piel están mas separadas y ligeramente planas, por lo que un recolector experimentado reconocerá cuando tienen plena formación. Los frutos rara vez se recogen individualmente, a excepción de aquellos que se consumirán frescos de inmediato, porque el tallo no suele separarse de la fruta sin romper la piel lo que hace que la fruta se deteriore rápidamente. Los racimos por lo general se cortan con una porción del tallo y algunas hojas unidas, así se prolonga la frescura. Los frutos individuales se recortan mas tarde de los racimos dejando un trozo del pedúnculo. Puede ser necesario hacer una recogida cada 3 a 4 días en un período de 3 a 4 semanas. Nunca se recoge inmediatamente después de haber llovido, porque la fruta húmeda es muy perecedera. El árbol del litchi no es muy adecuado para el uso de escaleras manuales. Los racimos altos se cosechan generalmente con varas de poda de metal o bambú. Un trabajador puede cosechar unas 55 libras (25 kg) de frutas por hora.

Rendimiento

El rendimiento varía con el cultivar, la edad, el clima, la presencia de polinizadores, y las prácticas culturales. En la India, un árbol de 5 años de edad puede producir 500 frutos, de 20 años 4,000 a 5,000 frutas,160-330 lbs (72.5-149.6 kg). Los árboles excepcionales han producido 1,000 libras (455 kg) de fruta por año. Un ejemplar en la Florida produjo 1,200 libras (544 kg). En China, hay informes de producciones tan altas como 1,500 libras (680 kg). En Sudáfrica, los árboles de 25 años producen un promedio de 600 libras (272 kg) cada uno en los años buenos, y el rendimiento medio por hectárea es de aproximadamente 10,000 libras al año (aproximadamente equivalente a 10.000 kg por hectárea).

Mantenimiento de la calidad, almacenamiento y transporte

Recién cortados, los litchis mantienen su color y calidad sólo de 3 a 5 días a temperatura ambiente. Si se pre-tratan con una solución de sulfato de cobre al 0,5% y se mantienen en bolsas de polietileno perforado, se mantendrán frescos más tiempo.

Las frutas frescas, recogidas de forma individual cortando los tallos y más tarde des-talladas durante la calificación, y envasadas en cajas de cartón poco profundas, ventiladas y con tiras de papel como relleno, han sido exitosamente enviados por vía aérea desde la Florida a los mercados en todos los Estados Unidos y también a Canadá. En Sudáfrica, los litchis recien recogidos, se colocan en bandejas en cobertizos ventilados, se espolvorean con azufre y se dejan así toda la noche.  Luego se espera de 24 a 48 horas para permitir detectar cualquier fruto infestado o herido antes de la clasificación y el embalaje. Se dice que los frutos tratados de este modo conservan su color y frescura y no se ven afectados por hongos o parásitos durante varias semanas.

En China y la India, los litchis se embalan en canastas o cajas forradas con hojas u otro medio de amortiguación. Los racimos o las frutas sueltas se envasan mejor en bandejas con hojas de protección entre las capas y no más de 5 capas individuales o 3 capas dobles. El paquete no debe apretarse demasiado. Los contenedores para bandejas apiladas, o frutos no dispuestos de tal modo, deben ser bastante poco profundas para evitar el exceso de peso o el aplastamiento. El deterioro puede ser retardado si se humedecen los frutos con una solución salina.

En las Islas Cook, los frutos se retiran de los racimos, se sumergen en Benlate para controlar el crecimiento de hongos, se secan en bastidores, se empacan en cajas de cartón para su envío a Nueva Zelanda. Los transportistas de Sur África sumergen los frutos durante 10 minutos en una suspensión de 0,375 de dicloran al 50% en peso más 0,625 g de benomilo al 50% en peso por cada litro de agua caliente a 125,6 ºF (52 ºC). Las pruebas en CSIRO, "Div. of Food Research", Nueva Gales del Sur, Australia, en 1982, mostraron una buena retención del color, el retraso de la pérdida de peso y el deterioro por hongos en los litchis sumergidos en benomilo caliente al 0,05% y 125,6 ºF (52 ºC) durante dos minutos y luego envasados en bandejas de PVC cubiertas con lámina de plástico "skrink". El tratamiento químico aún no había sido aprobado por las autoridades sanitarias.

Los racimos de litchis embarcados a Francia por vía aérea desde Madagascar, han llegado en estado fresco embalados en cajas de 13 libras (6 kg) y acolchado con hojas del árbol del viajero (Ravenala madagascariensis Sonn.).

Para traslado en barcos se requiere de hidro enfriamiento en la plantación a 32 º - 35,6 ºF (0 º -2 º C), y luego envasados en bolsas de polietileno selladas, el almacenamiento y transporte al puerto a -4 º a -13 ºF (-20 º - 25 ºC) y la transportación a 32 º a 35,6 ºF (0 º -2 ºC).
En la Florida, los litchis frescos se sellan en bolsas de polietileno, las bolsas gruesas mantienen el color durante 7 días en el almacenamiento o el tránsito a 35 º a 50 ºF (1,67 º -10 ºC). Cada bolso no debe contener más de 15 libras (6,8 kg) de fruta.

Los litchis colocados en bolsas de polietileno con musgo, hojas, virutas de papel o algodón de embalaje han mantenido el color y la calidad frescas por 2 semanas de almacenamiento a 45 ºF (7,22 ºC) y durante un mes a 40 º F (4,44 ºC). A los 32 º a 35 ºF (0 º -1,67 ºC) y 85% al 90% de humedad relativa, los litchis sin tratar, pueden conservarse durante 10 semanas, la piel se tornará de color marrón, pero la pulpa se mantendrá fresca y será más dulce.

Los litchis congelados, pelados o sin pelar, en contenedores a prueba de pérdidas de vapores se pueden mantener durante 2 años.

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Secado de los litchis

Los litchis se deshidratan naturalmente. La piel pierde su color original, se convierte a color canela-marrón, y se vuelve quebradiza. La pulpa adquiere color marrón oscuro a casi negro, ya que se arruga poniéndose muy parecida a una uva pasa. La piel de 'Kwai Mi' se hace muy difícil de quitar cuando se seca, la del 'Madrás' menos. Los frutos se pueden secar perfectamente si los racimos se cuelgan en una habitación cerrada con aire acondicionado.

En China, los litchis se secan preferentemente al sol en bandejas colgadas de cables las que se trasladan al interior en las noches y durante las lluvias. Algunos se secan por medio de estufas de ladrillos durante la temporada de lluvias.

Cuando se suspendieron las exportaciones de frutos secos de China a los Estados Unidos, la India acogió con satisfacción la oportunidad de abastecer el mercado. El secado experimental involucra la desinfección preliminar por inmersión de los frutos en una solución de sulfato de cobre, 0,5% por 2 minutos. Luego el secado al sol sobre bandejas de malla de fibra de coco que toma 15 días, los resultados fueron buenos, salvo que la piel de las frutas se torna muy fina y tiende a agrietarse. Se encontró que un secado a la sombra durante 2 días antes de la exposición total al sol previene el agrietamiento.

El secado en hornos eléctricos de capas simples dispuestas en filas, entre 122 º y 140 ºF (50 º -65 ºC), requiere sólo de 4 días. La exposición a aire caliente a 160 ºF (70 ºC) seca las frutas sin semillas en 48 horas. Los hornos de fuego y los de secado al vacío resultaron insatisfactorios. Los investigadores de la Florida han demostrado la viabilidad del secado de litchis sin tratamiento a 120 ºF (48,8 ºC), con libre flujo en rangos superiores a los 35 cfm/f2. El secado a mayores temperaturas dio a los frutos un sabor amargo.

La mejor la calidad y el color claro de la pulpa, en lugar del color marrón oscuro, se logra por escaldado previo en agua hirviente durante 5 minutos, el remojo en una solución al 2% de metabisulfito de potasio durante 48 horas, e inmersión en ácido cítrico antes del secado.
Las frutas secas pueden almacenarse en latas a temperatura ambiente durante aproximadamente un año sin cambios en la textura o el sabor.

Plagas

En la mayoría de las zonas donde se cultivan litchis, la plaga más grave es el ácaro erinose, o rizador de hojas, Aceria litchii, que ataca los brotes y causa agallas ampolladas y pubescentes en la parte superior de las hojas, su engrosamiento y arrugas que las distorsionan, y como una felpa de lana en la parte inferior. El ácaro al parecer llegó a la Florida en plantas de Hawai en 1953, pero ha sido efectivamente erradicado. Un tejedor de la hoja, Dudua aprobola, ataca el nuevo crecimiento de todos los árboles de litchi en el Punjab.

El enemigo más destructivo del litchi en China es una chinche (Tessaratoma papillosa) con marcas de color rojo brillante. Chupa la savia de las ramitas jóvenes y estas con frecuencia mueren, produciendo por lo menos una alta tasa de frutas caídas. Esta plaga se combate sacudiendo los árboles en el invierno, la recogida de las chinches, las que luego se echan en queroseno. Sin este tratamiento produce estragos. Otra chinche (Banasa lenticularis) se ha encontrado en el follaje de litchi en la Florida. Las orugas comedoras de hojas, falso unicornio (Schizura ipomeae), que son parasitadas por una mosca tachinídica (Thorocera floridensis) se alimentan de las hojas. El follaje a veces se infesta con ácaros rojos (Paratetranychus hawaiiensis). El pulgón de los cítricos (Toxoptera aurantii) hace presa del follaje. Dos enrolladores de la hoja, Argyroploce leucaspis, y A. aprobola, están activos en los árboles de litchi en la India. Las arañuelas (Dolicothrips idicus) atacan el follaje y los Megalurothrips (Taeniothripsdistalis y Lymantria mathura dañan las flores.

Un podador de ramas, Hypermallus villosus, ha dañado los árboles de litchi en la Florida y un taladrador de ramas, Proteoteras implicata, ha matado los retoños de árboles de litchi en la Florida. Las larvas de un escarabajo de la hoja nativo, Exema nodulosa, se ha encontrado pinchando y anillando los retoños y ramillas del litchi de 1/8 a 1/4 pulgada (3-6 mm) de grueso. Los escarabajos Ambrosia perforan los tallos de los árboles jóvenes y los hongos entran a través de sus agujeros. Un barrenado de la corteza, Chlumetia transversa, se encuentra en los árboles de litchi en toda la India. Dos orugas barrenadoras de corteza, Indarbela quadrinotata e I. tetraonis, perforan anillos alrededor del tronco por debajo de la corteza de los árboles más viejos. Las larvas de la polilla pequeña, Acrocerops cramerella, come las semillas en desarrollo y la médula de las ramas jóvenes. Una pequeña avispa parasitoide, ayuda a controlar este depredador, así como la práctica sanitaria de la quema de las hojas caidas de los litchis.

El áfido (Aphis spiraecola) ocurre en plantas jóvenes en viveros de sombra, al igual que el  pulgón de la corteza del litchi, Pseudaulacaspis major, y el pulgón blanco del melocotón, P. pentagona. El pulgón rojo de la Florida, Chrysomphalus aonidum, se ha visto en los árboles de litchi, también el pulgón en forma de plátano, Coccus acutissimus, y el pulgón verde, Pulvinaria psidii. Esta última es la segunda plaga más grave en Florida. Otros son los ácaros de seis manchas, Eotetranychus sexmaculatusLeptoglossus phyllopus, y las criaturas menos problemáticas como los de varias especies de Scarabaeidae que atacan las hojas y capullos de flores.

En Sudáfrica, el nemátodo parásito Hemicriconemoides mangiferae y el Xiphinema brevicolle causan la muerte regresiva (die-back), declinación y finalmente la muerte de los árboles de litchi, devastando a veces las plantaciones. El nemátodo formador de nudos de raíz, Meloidogyne javanica, también ataca el litchi en Sudáfrica, pero es menos frecuente.

En la Florida, la chinche verde del sur, Nezara viridula, y las larvas del barrenador cuadrado del algodón, Strymon metinus, atacan al fruto. Los comedores de semillas Lepidoptera, especialmente Cryptophlebia ombrodelta y Lobesia sp. causan daños a muchos frutos provocando la caída en el norte de Queensland. Los aerosoles de Carbaril reducen considerablemente las pérdidas. En Sudáfrica, una polilla, Argyroploce peltastica, pone los huevos en la superficie de la fruta y las larvas pueden penetrar por las áreas débiles de la piel e infestar la pulpa. Las moscas de la fruta, Ceratites capitata y Pterandrus rosa hacen diminutos agujeros y grietas en la piel y causan deterioro interno. Estos insectos son tan perjudiciales que los agricultores han adoptado la práctica de encerrar los paquetes de racimos (con la mayoría de las hojas eliminadas) en bolsas "resistentes a la humedad" de papel o de percal crudo de 6 a 8 semanas antes de la cosecha. La mosca de la fruta del Caribe, Anastrepha suspensa, ha atacado a los frutos de litchi en la Florida.

Las aves, murciélagos y abejas dañan los frutos maduros de los árboles en China y algunas veces se hace una garita junto a un árbol escogido de litchi para mantener un vigilante de guardia y protegerse de estos depredadores, o cubrir el árbol con una red de gran tamaño. En Florida, los pájaros, ardillas, mapaches y ratas son los enemigos principales. Las aves han sido repelidas colgando en las ramas, delgadas cintas metálicas que se mueven, las que brillan y ondulan por el viento. Los grillos y saltamontes pueden, a veces, alimentarse en gran medida del follaje.

Enfermedades

Se han reportado pocas enfermedades en todos los lugares donde se cultivan litchis. Las hojas brillantes son muy resistentes a los hongos. En Florida, los árboles de litchi son en ocasiones objeto de caspa verde o mancha de la hoja por algas (Cephaleuros virescens), el tizón de la hoja (Gleosporium sp.), Die-back, causado por Phomopsis sp., Y la pudrición de la raíz por las setas (Clitocybe tabescens), que es más probable cuando los árboles de litchi se plantan donde habían árboles de roble. Las raíces y troncos de viejos robles se han encontrado completamente infectados con el hongo.

En la India, la mancha foliar causada por Pestalotia pauciseta puede ser frecuente en diciembre, y puede ser controlada con aerosoles de cal y azufre. Las manchas de las hojas causadas por Botryodiplodia theobromae y Colletotrichum gloeosporioides, que comienzan en la punta de las hojas, se notaron por primera vez en la India en 1962.

Los líquenes y las algas normalmente crecen en los troncos y ramas de los árboles de litchi.

El principal problema post-cosecha es el deterioro por organismos del tipo levadura, que están prestos para atacar rápidamente los frutos tibios y húmedos. Es importante mantener los frutos secos y frescos, con buena circulación de aire. Cuando las condiciones favorecen la descomposición, se hace necesario espolvorear con fungicida.

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Usos como alimento

Los litchis se consumen preferentemente frescos. Pelados y sin semilla, se añaden frecuentemente a ensaladas de frutas. Los litchis rellenos con queso se sirven como ensalada con aderezo y pacanas. O la fruta puede rellenarse con una mezcla de queso crema y mayonesa, o rellenas con masa de nueces, y adornado con nata batida. Las rebanadas de litchis, congeladas en gelatina de limón, se sirven sobre la lechuga con nata batida o mayonesa. Las frutas pueden colocarse en capas con helado de pistacho y crema batida en vasos altos (parfait), como postre. Los litchis cortados a la mitad, se colocan sobre los jamones durante la última hora de cocción al horno, o en la parrilla. El puré de litchis se agrega a las mezclas de los helados. Un sorbete se hace extrayendo el jugo de fresco de litchis sin semillas, añadiédolo a una mezcla de gelatina natural, leche caliente, crema de leche, azúcar y un poco de limón la que luego se congela.

Los litchis sin semillas y pelados se conservan en almíbar en la India y China, estos se han exportado desde China durante muchos años. El oscurecimiento, o el cambio del color rosa, de la pulpa no se produce si se añade una solución al 4% de ácido tartárico, o mediante el uso del jarabe a 30 º Brix conteniendo de 0,1% a 0,15% de ácido cítrico para alcanzar un pH de 4.5, el procesamiento tiene un máximo de 10 minutos en agua hirviendo con el enfriamiento inmediato.

Valor alimenticio por 100 g de la porción comestible*


Fresco Seco
Calorías 63-64 277
Humedad 81.9-84.83% 17.90-22.3%
Proteína 0.68-1.0 g 2.90-3.8 g
Grasa 0.3-0.58 g 0.20-1.2 g
Carbohidratos 13.31-16.4 g 70.7-77.5 g
Fibra 0.23-0.4 g 1.4 g
Ceniza 0.37-0.5 g 1.5-2.0 g
Calcio 8-10 mg 33 mg
Fósforo 30-42 mg
Hierro 0.4 mg 1.7 mg
Sodio 3 mg 3 mg
Potasio 170 mg 1,100 mg
Tiamina 28 mcg
Ácido nicotínico 0.4 mg
Riboflavina 0.05 mg 0.05 mg
Ácido ascórbico 24-60 mg 42 mg

*De acuerdo a análisis hechos en China, la India y las Filipinas.

El litchi es bajo en fenoles y no es astringente en todas las etapas de maduración.

En menor medida los litchis también se encurten en vinagre o especias, o se hacen en salsa o vino. La jalea de litchi se ha logrado usando litchis picados y blanqueados con todo su jugo, adicionándoles 1% de pectina,  y la combinación de ácido fosfórico y cítrico para mejorar el sabor.

La pulpa de los litchis secos se come como pasas. Los chinos disfrutan agregándole la pulpa seca al té como edulcorante en lugar de azúcar.
Los litchis enteros congelados se descongelan en agua tibia. Se deben consumir muy pronto, ya que se decoloran y echan a perder rápidamente.

Otros usos

En China, grandes cantidades de miel se obtienen de las colmenas que están cerca de los árboles de litchi. La miel de las colmenas de abejas en las plantaciones de litchi en la Florida es de color ámbar claro, de la más alta calidad, con un sabor delicioso como el del zumo que se drena cuando se pela la fruta, y esta miel no se granula.

Usos medicinales: ingerir en cantidades moderadas, el litchi se dice que alivia la tos y tiene un efecto beneficioso sobre la gastralgia, los tumores y el agrandamiento de las glándulas. Un paciente de úlcera de estómago en la Florida, ha informado que después de comer varios litchis frescos pudo disfrutar de una comida abundante que, de otra manera le hubiera causado mucho daño. Los chinos creen que el consumo excesivo de litchis crudos causa fiebre y hemorragia nasal. Según las leyendas, los devotos antiguos han consumido de 300 a 1,000 por día.

En China, se les acredita a las semillas una acción analgésica y se dan en la neuralgia y orquitis. Un té de la cáscara de la fruta se toma para superar la viruela, erupciones y diarrea. En la India, las semillas en polvo y, debido a su astringencia, se administran en los problemas intestinales, y tienen la reputación allí, como en China, de aliviar los dolores neurálgicos. Las decocciones de la raíz, corteza y las flores se usan en gárgaras para aliviar las dolencias de la garganta. Las raíces del litchi han mostrado actividad frente a un tipo de tumor en animales de experimentación en el "United States Department of Agriculture"/"National Cancer Institute Cancer Chemotherapy Screening Program".



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