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Ácidos nucleicos

Los ácidos nucleicos son las moléculas más grandes del cuerpo vivo y están compuestas por carbono, oxígeno, hidrógeno, nitrógeno y fósforo. Los bloques constructivos estructurales de los ácidos nucleicos, llamados nucleótidos, son bastante complejos y cada nucleótido está formado por tres componentes (vea la figura 1):

Nucleótido timina
Figura 1. Estructura del nucleótido con
timina (T)


1.- Una base, que es la que contiene el nitrógeno: son cinco las bases nitrogenadas principales que contribuyen a la estructura de los nucleótidos; adenina, guanina, citosina, timina, y uracilo. La adenina (A) y la  guanina (G) son bases grandes con doble anillo, llamadas purinas, mientras que la citosina (C), la timina (T) y el uracilo (U) son bases pequeñas y de un solo anillo, llamadas pirimidinas.

2.- Un azúcar pentosa de anillo cerrado: las pentosas son azúcares simples o monosacáridos (carbohidratos) con cinco átomos de carbono.

3.- Un grupo fosfato: que es un ion formado por fósforo y oxígeno de fórmula PO43−.
Los ácidos nucleicos incluyen dos clases principales de moléculas, el ácido desoxirribonucleico (ADN) y el ácido ribonucleico (ARN), y aunque ambos están constituidos por nucleótidos tienen diferencias significativas tanto en la estructura como en la función.

Ácido desoxirribonucleico.

El ADN está formado por dos cordones poliméricos, dos cadenas de nucleótidos de tipo A, G, C, y T y su pentosa es desoxiribosa (de ahí el nombre). Las dos cadenas de nucleótidos corren paralelas aseguradas una a la otra por puentes de hidrógeno entre las bases. La molécula de ADN en conjunto forma una suerte de escalera (figura 2). Los puntales de la escalera son el resultado de la alternancia de moléculas de azúcares y fosfatos mientras que los travesaños los forman las bases enlazadas por los puentes de hidrógeno.

Estructura del ADN
Figura 2. Estructura del ADN. Note como a los lados se enlazan alternados moléculas de azúcar y de fosfato para formar los puntales de la  "escalera". Note también como los nucleótidos se enlazan por puentes de hidrógeno para formar los "travesaños".

Típicamente el ADN se encuentra en el núcleo de la célula, su centro de control, allí constituye el material genético. Su rol se vincula con dos cuestiones fundamentales:

1.- Se replica por sí mismo antes de la división celular asegurando que la información genética de la célula hija sea idéntica a la que se divide, es decir, después de la división, las dos células son genéticamente idénticas.

2.- Proporciona las instrucciones para fabricar todas las proteínas del cuerpo. Al suministrar estas instrucciones el ADN determina la naturaleza particular del organismo en cuestión, ya sea una gallina, un ser humano o un árbol de manzanas y además dirige su crecimiento y desarrollo.

El "diseño" de la escalera que forma el ADN no es recto como aparenta en la figura 2,  y en su lugar recuerda una escalera de caracol, es decir de doble hélice. Los enlaces de las bases son muy específicos. A (adenina) siempre se une a T (timina), y G (guanina) siempre lo hace con C (citocina) y estos pares que se enlazan se conocen como bases complementarias, por  consiguiente, la secuencia ACTG de un cordón de nucleótidos se enlazará necesariamente con una TGAC en el otro cordón (véalo en la figura2).

Ácido ribonucleico

La molécula del ARN tiene un solo cordón (cadena) de nucleótidos. En este ácido nucleico las bases son A, G, C y U, esta última (uracilo) reemplaza la T que aparece en el ADN, y su azúcar es la ribosa en lugar de desoxiribosa. El ARN está localizado principalmente fuera del núcleo de la célula y su función es llevar a cabo las instrucciones dictadas por el ADN en cuanto a la fabricación de las proteínas.

Temas relacionados:

1.- La herencia radica en el ADN.

2.- Estructura del ADN.



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