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figura 1
Figura 1. Ubicación del folículo piloso en la piel

Anatomía del folículo piloso

El folículo piloso es una pequeña glándula que produce el pelo que se extiende desde la superficie de la epidermis (la capa más superficial de la piel) hasta dentro de la dermis (la capa profunda de la piel). En el cuero cabelludo penetra un tanto en la hipodermis (la capa de grasa debajo de la piel). Vea la figura 1 a la derecha.  Note que el eje del folículo piloso esta inclinado un cierto ángulo con respecto a la linea de la superficie de la piel.

La parte mas profunda del folículo piloso se expande para forma un bulbo que está recubierto por fibras nerviosas con sus respectivas terminales que componen el plexo de la raíz del pelo (obsérvelo en la figura 1). Cuando se dobla el pelo resultan estimuladas esas terminales nerviosas, convirtiendo consecuentemente, a los pelos en receptores muy sensibles del tacto.

Recubriendo el cuerpo hay dos tipos de pelos:

1.- Vello: el vello es el pelo fino y pálido que recubre el cuerpo en los niños y los adultos.

2.- Terminal: el pelo terminal es el pelo grueso que crece en el cuero cabelludo y en las cejas. Aparece en las axilas y el pubis durante la pubertad en ambos sexos y en la cara y pecho (pero también en brazos y piernas) de los varones. Este crecimiento de pelo terminal se produce en respuesta al estímulo producido por las hormonas masculinas llamadas andrógenos entre la que la testosterona es la mas importante.

El crecimiento del pelo en el folículo piloso está influenciado por varios factores, pero los más importantes son la nutrición y las hormonas+. Como regla general a medida que la nutrición es peor se tiene menos crecimiento del pelo, mientras que las condiciones que incentivan la circulación sanguínea en la piel incrementan su crecimiento. Algunas personas que por razones de trabajo cargan siempre algún bulto colgado de un hombro desarrollan un hombro peludo.

Estructura del folículo piloso

Folículo piloso
Figura 2. Estructura del folículo piloso

Una protuberancia como un pequeño pezón del tejido de la dermis penetra en la base del folículo piloso y se conoce como papila dérmica.(Vea la figura 2) Esta papila dérmica está muy irrigada por capilares sanguíneos que suministran los nutrientes a los pelos en crecimiento.

La pared del folículo piloso está compuesto de una vaina externa de la raíz, de tejido conectivo derivada de la dermis, y una vaina interna epitelial de la raíz derivada primariamemte de la epidermis. Ambas vainas están separadas por una gruesa membrana conocida como membrana vítrea.

Las vainas externa e interna se van afinando a medida que bajan en el bulbo de forma que la papila dérmica solo está cubierta por una capa simple de células de tejido epitelial. Por encima de esta lámina de células está la matriz del pelo, que es el área del bulbo donde se produce la activa división celular que da lugar al pelo.

Cuando las señales químicas que se mueven en la papila llegan a la matriz, algunas de sus células migran hacia la papila y se dividen para formar células del pelo y a medida que las nuevas células se van creando en la matriz, estas empujan hacia arriba a las viejas, las que se funden y queratinizan para morir.

Relacionado con el folículo piloso está un haz de células musculares lisas llamada músculo erector del pelo acoplado de tal forma que cuando se contrae tiende a poner el eje del folículo perpendicular a la superficie de la piel y a producir hoyuelos en esta como una respuesta al frío o al miedo conocida como "piel de gallina".

Debido a nuestro escaso pelo esta respuesta de "pelo erizado" no es muy útil en relación con la protección contra el frío, pero no cabe duda que su efecto es muy importante en ese sentido en otros animales de pelo abundante al atrapar mas aire dento del pelo y formar con ello una barrera a las pérdidas de calor, además de darle una apariencia mas voluminosa que es decisiva en ocasiones para enfrentar y atemorizar un enemigo.

Cada folículo piloso presenta ciclos de crecimiento, en cada ciclo se suceden tiempos de crecimiento del pelo y de inactividad. Cuando la matriz del folículo está inactiva la base del folículo y su bulbo se atrofian un tanto, luego del "descanso" la matriz recupera su actividad y comienza a formar un pelo nuevo para reemplazar al viejo que se cae, o es empujado hacia afuera por el nuevo.

La vida del pelo es variable, los folículos del cuero cabelludo se mantiene activos por años (unos cuatro como promedio) luego se hacen inactivos por unos pocos meses. No todos los folículos están en la misma fase del ciclo al mismo tiempo, normalmente solo un pequeño porcentaje está en la fase de caída lo que nos da un promedio de unos 90 pelos perdidos diarios en el cuero cabelludo. La larga temporada activa del folículo explica por que el pelo de la cabeza puede alcanzar tal longitud. Por su parte los folículos de las cejas, por ejemplo, solo están activos unos tres a cuatro meses y eso explica la pequeña longitud de los pelos de esta área.



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