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Laringe
Figura 1. Vistas anatómicas anterior y posterior
de la laringe

figura 2
Figura 2. Corte sagital de la laringe



Laringe

Es un órgano perteneciente al sistema respiratorio, de forma básicamente tubular y constituye uno de los pasajes por donde pasa el aire inspirado durante la respiración en su camino a los pulmones, y que contiene además las cuerdas vocales generadoras de la voz. Se extiende unos 5 cm entre el nivel de la cuarta y la sexta vértebras cervicales.

La laringe está anclada superiormente al hueso ioides y proporciona una abertura superior a la laringofaringe, mientras que inferiormente es continua con la tráquea.

La laringe cumple dos funciones principales:

1.- Funciona como una válvula de compuerta que permuta el paso al conducto continuatorio correcto de los alimentos o del aire de la respiración. Los primeros al esófago rumbo al estómago y el segundo a la tráquea que lo conduce a los pulmones.

2.- Como alberga a las cuerdas vocales, es el órgano que produce la voz.

La estructura de la laringe está soportada por un complicado esqueleto de nueve cartílagos conectados por ligamentos y membranas. Sus cartílagos, con la excepción del de la epiglotis, son del tipo hilaino. A continuación se brindan algunos detalles de estos:

1.- Cartílago tiroides: es el más grande de todos, tiene forma de escudo y está constituido por la fusión de dos placas de cartílago. Tiene una prominencia en la linea media conocida como prominencia laríngea que resulta obvia externamente en el cuello como la Nuez  de Adam. Esta protuberancia es más grande en los hombres que en las mujeres debido a que las hormonas sexuales estimulan su crecimiento durante la pubertad.

2.- Cartílago cricoides: se sitúa inferior al cartílago tiroides y recuerda un anillo colocado en lo alto de la tráquea y anclado a esta inferiormente.

3.- Cartílagos aritenoides: son pareados, tienen forma piramidal y en ellos se anclan las cuerdas vocales.

4.- Cartílagos cuneiformes y cartílagos corniculados: son dos pares de cartílagos pequeños, los que en conjunto con los cartílagos aritenoides forman parte de las paredes laterales y posterior de la laringe.

El noveno cartílago es el de la flexible epiglotis, que recuerda a una cuchara en la forma, y está hecha de cartílago flexible recubierto casi completamente de papilas gustativas. La epiglotis se extiende desde la parte posterior de la lengua hasta el aro anterior del cartílago tiroides.

La epiglotis funciona como una válvula de cierre de la entrada de la laringe cuando se traga. Si por ella solo está pasando aire, la entrada de la laringe es una ancha abertura y los bordes libres de la epiglotis se proyectan hacia arriba, pero cuando uno traga tira de la laringe hacia arriba y entonces la epiglotis cubre la entrada de la laringe para evitar el paso de alimentos a los pasajes respiratorios. Cuando alguna otra cosa que no sea aire penetra la laringe se dispara el reflejo de la tos que actúa para expulsar la sustancia.

Debajo de la mucosa de la laringe, a cada lado, están los ligamentos vocales, compuestos principalmente de fibras elásticas, y que anclan el cartílago aritenoides al cartílago tiroides. Estos ligamentos forman el núcleo de los pliegues de la mucosa conocidos como cuerdas vocales verdaderas,  de apariencia blanco perlado ya que no tienen vasos sanguíneos+. Las cuerdas vocales vibran produciendo sonido cuando por la abertura medial entre ellas pasa el aire procedente de los pulmones. A la abertura medial entre las cuerdas vocales se le conoce como glotis. Superiormente a las cuerdas vocales verdaderas hay otro par de pliegues similares llamados pliegues vestibulares o cuerdas vocales falsas que no juegan papel alguno en la producción de sonidos.

La porción superior de la laringe, que tiene contacto con los alimentos, está recubierta de epitelio escamoso estratificado, pero por debajo de las cuerdas vocales, lugar a donde los alimentos no llegan, el recubrimiento epitelial es escamoso pseudoestratificado columnar con cilios que actúan como filtros de polvo. Contrariamente a los cilios de la faringe estos cilios conducen el moco hacia arriba en dirección a la faringe a fin de sacar continuamente el moco de los pulmones.

Producción de voz

El habla se produce por la acción intermitente de la expulsión de aire de los pulmones combinada con la apertura y cierre de la glotis. Los diferentes tonos de sonido se logran cambiando, por medio de los músculos intrínsecos de la laringe, la longitud de las cuerdas vocales y la abertura de la glotis. Estos músculos intrínsecos primariamente mueven el cartílago aritenoides. A medida que cambia la tensión y la longitud de las cuerdas vocales el tono del sonido emitido cambia, generalmente a más tensión de las cuerdas más rápido vibran y más alto es el tono. La glotis se amplía cuando se generan tonos bajos y se estrecha para los tonos agudos manipulada por las cuerdas vocales+. Como la laringe en la pubertad se agranda y las cuerdas vocales se hacen más largas y gruesas, lo que hace que vibren a menor frecuencia, explica el cambio del tono de voz en esta etapa de la vida.

El volumen de la voz depende de la cantidad de aire expulsado a través de las cuerdas vocales, mientras más fuerte es la corriente de aire mayores son las vibraciones y más alto es el volumen. La corriente de aire la crean los músculos del tórax, abdomen y la espalda.

En realidad los sonidos que salen de las cuerdas vocales no son mas que zumbidos, la verdadera voz con calidad depende de la actividad coordinada de varias estructuras sobre la glotis. Primeramente la propia longitud de la laringe funciona como cámara de resonancia para mejorar y amplificar el sonido, en este sentido tanto la cavidad nasal como la oral, así como los senos frontales participan también. Finalmente la buena pronunciación para producir un habla de calidad depende de la conformación del sonido en consonantes y vocales reconocibles, y este último trabajo lo hacen los músculos de la faringe, la lengua, el paladar blando (la parte posterior del cielo de la boca) y los labios.



Tema relacionado: Laringitis.

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