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Estructura de la médula espinal
Sección transversal de la médula espinal
Materia gris
Materia blanca

figura 1
Figura 1. Esquema del sistema nervioso central.

figura 2

Figura 2. Esquema de la anatomía de la
médula espinal


Médula espinal

Figura 3. La médula espinal

figura 3
 Figura 4. Esquema de la sección
transversal de la médula espinal


Anatomía de la médula espinal

También conocida como cordón espinal pertenece al sistema nervioso central al igual que el cerebro. Esta encerrada en la columna vertebral y se extiende desde el llamado foramen magnus del cráneo hasta la primera o segunda vértebra lumbar justo inferior a las costillas. Tiene una longitud de unos 42 cm y un diámetro que anda por los 1.8 cm.

Esa estructura larga y delgada, blanco-brillante constituye el camino de conducción neuronal en ambos sentidos, desde y hacia el cerebro, y es el centro principal de los actos reflejos.

Estructura de la médula espinal

Lo mismo que el cerebro, la médula espinal está protegida con las meninges, duramadre, aracnoide y piamadre; huesos y fluido cerebroespinal o cefaloraquídeo.

La duramadre de la médula espinal tiene dos diferencias con la del cerebro: (1) posee una sola capa que se conoce como lámina dural espinal y (2) no está adherida a las paredes de la envoltura ósea (en este caso las vértebras). Entre las vértebras óseas y la duramadre hay un espacio algo grande, el espacio epidural,  lleno con una almohadilla suave de grasa y un entramado de venas. Interiormente a la duramadre está la aracnoide, la segunda meninge, y entre esta y la piamadre (la tercera meninge) existe un espacio lleno con líquido cerebroespinal. Inferiormente, la duramadre y la aracnoide se extienden hasta la segunda vértebra falsa del hueso sacro o S2 (el hueso que constituye el final de la columna vertebral consecuencia de cinco vértebras fundidas), bastante más abajo que el final de la médula espinal que termina típicamente en la primera vértebra lumbar o L1. Esto proporciona un buen espacio inferior con líquido cerebroespinal y sin médula que permite extraer este fluido con una jeringa para hacer ensayos de laboratorio con ningún, o con muy poco riesgo de afectar la médula, este procedimiento se conoce como punción lumbar.

El final más inferior de la médula espinal va disminuyendo en una estructura de forma cónica que se conoce como cono medular (vea la figura 3).

Por su parte, la piamadre se extiende inferiormente como una estructura fibrosa llamada filum terminale mas allá del cono medular hacia la superficie posterior del coxis, donde se ancla para asegurar la médula en su sitio. También la piamadre forma a lo largo del canal espinal una suerte de estantería en forma de dientes de sierra que aseguran la médula a las paredes óseas vertebrales llamados ligamentos denticulares.

La médula espinal al igual que la columna vertebral está dividida en secciones, pero los segmentos neurales de la médula no son visibles exteriormente. Cada segmento está definido por un par de nervios espinales (figura 2) que yacen superiormente a la vértebra correspondiente. En los humanos, son 31 los nervios procedentes de la médula espinal y están anclados a ésta por un par de raíces que convergen en el nervio, para luego salir de la columna vertebral a través de forámenes (agujeros) intervertebrales a las regiones del cuerpo que atienden.

La médula espina es de diámetro más o menos igual en toda su longitud, excepto en dos zonas en las que se ensancha, una en la región cervical y la otra en la región lumbar-sacra desde las cuales surgen los nervios que atienden las extremidades superiores e inferiores respectivamente. Estos ensanchamientos se conocen como intumescencia cervical e intumescencia sacrolumbar.

Los nervios lumbares y sacros no brotan de la columna vertebral de la misma forma que los nervios más superiores, en estos casos los nervios toman un ángulo descendente agudo a fin de alcanzar el foramen correspondiente para salir de la columna vertebral. Esta particularidad indica que durante la etapa embrionaria, la médula debió llegar hasta el coxis de la columna vertebral, pero luego ambas partes, columna vertebral y médula espinal, no crecieron a la misma velocidad. El crecimiento mayor de la columna vertebral obligó a los nervios inferiores a "perseguir" el forámen de salida y con ello extenderse y adquirir ese agudo ángulo hacia abajo. Este conjunto de nervios inferiores de la médula espinal se conocen como cauda equina por su semejanza con una cola de caballo.

Sección transversal de la médula espinal

La sección de la médula muestra que es algo aplanada en la dirección frontal -espalda y presenta dos ranuras en su superficie: (1) la cisura o surco medio anterior y (2) el surco medio posterior. Estas ranuras corren a todo lo largo de la médula y la dividen parcialmente en dos mitades, una derecha y otra izquierda. La materia gris está situada en el núcleo y la materia blanca afuera.

Materia gris

En la médula espinal la materia gris forma una figura semejante a una mariposa (vea la figura 4) con dos zonas laterales unidas por una banda estrecha transversal denominada comisura gris que envuelve el canal central.

Las extensiones de materia gris de las "alas" de la mariposa se les llama cuernos, de modo que existen dos cuernos ventrales o anteriores y dos cuernos dorsales o posteriores. En la zona torácica y lumbar de la médula espinal, además de los mencionados cuernos, la materia gris tiene unas extensiones laterales que se conocen como cuernos laterales.

Todas las neuronas cuyos cuerpos radican en la materia gris de la médula espinal son multipolares (tienen por lo menos tres neuritas, comúnmente un axon y varias dendritas).

Los cuernos posteriores consisten enteramente de interneuronas (neuronas de comunicación entre diferentes neuronas), por su parte los cuernos anteriores tienen algunas interneuronas, pero principalmente están formados por los cuerpos de las neuronas de los nervios somáticos motores (los nervios que conducen las señales a los músculos del esqueleto que movemos a voluntad), y envían sus señales a través de la raíz ventral del nervio espinal correspondiente a los músculos del esqueleto. De esta forma la cantidad de materia gris que define el cuerno ventral a los diferentes niveles de la médula espinal da una idea de la cantidad de músculos inervados que atiende ese nivel, por lo tanto, el cuerno anterior es mas grande en las zonas que inervan las extremidades en la región cervical (brazos) y lumbar (piernas) justificando las zonas ensanchadas a esos niveles.

En el cuerno lateral hay neuronas motoras autónomas (división simpática) que atienden los órganos viscerales y sus axones abandonan la médula espinal a través de la raíz ventral del nervio correspondiente, al igual que las neuronas motoras somáticas antes mencionadas.

La raíz dorsal del nervio espinal está formado por las fibras que vienen de los receptores sensoriales periféricos del cuerpo y los cuerpos de sus neuronas están dentro de un abultamiento de la raíz dorsal conocida como ganglio de la raíz dorsal o ganglio espinal. Ambas raíces son muy cortas y se funden en un solo cuerpo que constituye el nervio espinal.

Materia blanca

La materia blanca de la médula espinal está formada de fibras nerviosas mielinizadas y sin mielinizar que corren en diferentes direcciones, esto es:

1.- Fibras ascendentes: que transportan impulsos sensoriales o de entrada hacia los centros superiores.

2.- Fibras descendentes: que bajan hacia la médula desde el cerebro o dentro de la médula a los centros propios inferiores transportando las señales motoras.

3.- Fibras transversales: cruzan de un lado de la médula al otro, son fibras comisurales.

Los tractos de fibras ascendentes y descendentes constituyen la gran mayoría de la materia blanca, y en cada lado de la médula ésta se divide en tres columnas o funículos, llamados de acuerdo a su posición como funículo posterior, funículo lateral y funículo anterior.

Cada funículo contiene varios tractos de fibras y cada tracto está compuesto por axones con funciones y destinos similares.



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