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Epidermis
Células de la epidermis
Capas de la epidermis
Dermis
Color de la piel

Anatomía de la piel

La piel se considera segura por sus portadores y en general recibe poco cuidado, pero estructuralmente es un prodigio de la naturaleza como veremos más adelante.

La piel cubre todo el cuerpo y tiene un área superficial entre 1.2 y 2.2 m2, pesa unos 4-5 Kg lo que corresponde a un 7% del peso total de un adulto. La piel también se conoce como tegumento(que significa cobertura) pero su función va más allá de servir de "bolso" grande y opaco que contiene el cuerpo, es además flexible pero resistente y soporta el castigo constante de los agentes externos. En la figura 1 de abajo se muestra una vista tridimensional de la estructura de la piel.

La piel puede variar en espesor entre 1.5 y 4 mm dependiendo de la zona del cuerpo y está compuesta por dos regiones diferentes:

1.- La epidermis: que es el escudo protector mas externo del cuerpo formado por células epiteliales. La epidermis no está vascularizada y los nutrientes llegan a ella desde los vasos sanguíneos de la dermis por difusión en el fluido.

2.- La dermis: subyacente a la epidermis está la dermis que forma el mayor volumen de la piel y es una capa coreácea fuerte de tejido conectivo. Solamente la dermis está provista con vasos sanguíneos.

Debajo de la dermis hay una tercera capa que comparte algunas funciones de protección con la piel pero que estrictamente hablando no forma parte de esta, esta capa se llama hipodermis o fascia subcutánea y está constituida básicamente de tejido adiposo (un tipo de tejido conectivo) con cierta cantidad de tejido conectivo areolar.

Estructura de la piel
Figura 1. Estructura de la piel

La hipodermis además de almacenar grasa (reserva energética) sirve como anclaje de la piel a los tejidos subyacentes (principalmente músculos) pero lo hace de forma suficientemente holgada como para que la piel pueda deslizarse con relativa libertad sobre esas estructuras. Debido a su composición grasa, la hipodermis también actúa como amortiguador de golpes y aislamiento térmico para reducir las pérdidas de calor del cuerpo. La hipodermis engruesa notablemente cuando aumentamos de peso, especialmente en ciertas zonas que dependen del sexo: en las mujeres la grasa "extra" se acumula primariamente en los muslos y senos, mientras que en los hombres se hace en el abdomen anterior lo que da lugar a la llamada "barriguita cervecera".


Epidermis

En estructura, la epidermis está formada de epitelio escamoso estratificado y queratinizado con cuatro tipos de células distintas y cuatro o cinco capas diferentes (figura 2).

Células de la epidermis

Las células que pueblan la epidermis son:

1.- Queratinocitos:
cuyo rol principal es la producción de queratina, una proteína fibrosa que da a la epidermis su función protectora. Los queratinocitos están unidos unos a otros a través de desmosomas (estructuras celulares especializadas que unen las células vecinas en los tejidos), y surgen en las capas más profundas de la epidermis donde las células están en constante mitosis (reproducción por división). Estas células son empujadas a las capas superiores por la casi continua produccion de células nuevas, y como ellas producen queratina, esta sustancia termina eventualmente dominando el contenido celular. En su viaje hacia las capas superiores terminan arribando a la capa mas externa de la piel ya como células muertas y con una estructura escamosa muy próxima a membranas llenas de queratina. Millones de esas células muertas se desechan de la piel diariamente siendo sustituidas por nuevas que emergen de las zonas interiores, de modo que nuestra piel resulta renovada cada 25 a 45 días. En aquellas zonas sujetas a fuerte fricción como las palmas de las manos o las plantas de los pies la producción de queratinocitos, así como la de queratina se acelera, dando lugar a los conocidos callos cuando el rozamiento es persistente.

2.-Melanocitos: son células con forma de araña que están en la capa mas profunda de la epidermis y su función es la de segregar el pigmento melanina. A medida que la melanina se sintetiza se acumula en unos gránulos ligados a la membrana llamados melanosomas, los que se mueven hacia el final de las "patas de la araña" del melanocito y entonces se transfieren eventualmente a los queratinocitos vecinos. Los melanosomas se colocan en el queratinocito del lado que recibe la luz del sol como un escudo protector del núcleo de la célula a la acción de los rayos ultravioletas.

3.- Células Merkel: estas células están presentes de vez en cuando en la frontera entre la epidermis y la dermis. Con una forma de semiesfera con puntas, cada célula Merkel está asociada íntimamente con una terminal sensora nerviosa, y a ambos, la terminal sensora (que tiene forma de disco) y la célula de Merkel, se le llama disco de Merkel y funciona como receptor de tacto.

4.- Células de Langerhans: llegan a la epidermis procedentes de la médula ósea y también se les conoce como células epidérmicas dendríticas. Estas células son macrófagos (devoradoras de tejidos) que ayudan a activar el sistema inmunológico. Sus delgadas ramas se extienden rodeando los queranocitos formando una red más o menos continua.

Estructura de la epidermis
Figura 2. Diagrama que muestra la estructura de la epidermis.

Capas de la epidermis

De acuerdo a la región del cuerpo, la epidermis puede ser fina o gruesa y esto está en dependencia del rozamiento o la carga a que está sometida la piel.

En las zonas gruesas: las palmas de las manos, las yemas de los dedos y las plantas de los pies, la epidermis tiene cinco capas o estratos, que de lo profundo a lo superficial se llaman:

1.- Estrato basal: es el estrato mas profundo de la epidermis, está firmemente anclado a la dermis subyacente por medio de una frontera ondulada (vea la figura 1). En la mayoría de los lugares consiste en una fila simple de queratinocitos jóvenes que se dividen rápidamente, lo que le ha valido también el nombre de estrato germinativo. Entre el 10 y el 25 % de las células de esta capa son melanocitos y en ocasiones puede verse alguna célula Merkel.

2.- Estrato espinoso: tiene un grosor de varias capas de células y estas presentan un sistema de filamentos formando como un tejido, los filamentos son extensiones del citosol adheridos a otras células por desmosomas. Los queratinocitos en esta zona se aplanan y lucen algo irregulares (puntiagudos); pero no siempre se ven así, el aspecto "puntiagudo" se obtiene a medida que la célula avanza desde el estrato basal (donde nace) hacia la superficie para formar el tejido, durante este proceso la célula se contrae pero sus numerosos desmosomas se mantienen adheridos.

 3.- Estrato granuloso: este estrato de la epidermis es fino y tiene de entre 3 a 5 capas de células de grosor, y en él se produce un pronunciado cambio en la apariencia de los queratinocitos. Estos se siguen aplanando y el núcleo y los orgánulos celulares comienzan a desintegrarse. Las células empiezan a acumular orgánulos queratohialinos y orgánulos laminares. Los orgánulos queratohialínos producen una sustancia gomosa (pre-queratina) que participa en la queratinización de las estratos superiores a medida que las células son empujadas hacia la superficie. Por su parte los orgánulos laminares vierten glucolípidosimpermeables al espacio extracelular, reduciendo la capacidad de paso de agua a través de la epidermis. La membrana plasmática de las células se engruesa por la unión de proteínas del plasma a su superficie interior, mientras que los glucolípidos liberados por los orgánulos laminares cubren la membrana exteriormente. Note que este engrosamiento de la membrana aumenta la resistencia de la célula y es un preámbulo de refuerzo para fabricar finalmente el estrato córneo exterior, la capa mas fuerte y resistente de la piel. La impermeabilidad del estrato granuloso, reduce drásticamente el paso de nutrientes a las capas superiores de la epidermis (recuerde que estos llegan por difusión ya que no hay vasos sanguíneos) lo que sumado a la relativa gran distancia a la dermis, produce el efecto de que las células de las capas que están por encima de este estrato mueran, siendo esto una situación completamente normal.

4.- Estrato lúcido: solo está presente en la epidermis gruesa y visto al microscopio luce como una banda fina y translúcida encima del estrato granuloso. Consiste en unas pocas filas de queratinocitos muertos con sus fronteras indiferenciables o borrosas. La sustancia gomosa de los gránulos queratohialinos se aferra a los filamentos de queratina de las células causando que se junten en arreglos paralelos.

5.- Estrato córneo: el estrato mas externo es una amplia zona de un grosor de entre 20 y 30 capas de células que constituye hasta las tres cuartas partes del grosor de la epidermis. Como hemos venido viendo, a esta capa final van a parar células muertas de gruesa membrana plasmática y muy queratinizadas que constituyen una "coraza" protectora de la máxima resistencia al desgaste y la penetración. Adicionalmente la presencia de los glucolípidos entre los espacios celulares hace impermeable el estrato.

Dermis

La dermis es la otra región principal de la piel y está hecha de fuerte y flexible tejido conectivo que mantiene el cuerpo unido, algo así como una funda de contención, es nuestro "cuero".

La dermis presenta una fuerte afluencia de fibras nerviosas con receptores sensoriales, vasos sanguíneos y vasos linfáticos. La mayor parte de los folículos pilosos y las glándulas sudoríferas y sebáceas, que vierten su contenido al exterior en la epidermis, están en la dermis+.

La dermis tiene dos capas:

1.- Papilar: que es una capa fina y superficial de tejido conectivo areolar en la que las fibras de colágeno y elastina forman una estera tejida floja que está pesadamente invadida por vasos sanguíneos. Su superficie superior proyecta unas protuberancias que penetran a la sobrepuesta epidermis haciendo la frontera entre ellas como una superficie dentada. Estas protuberancias se conocen como papilas dérmicas. Muchas  papilas dérmicas contienen bucles capilares; otras contienen terminales nerviosas libres como sensores de dolor y receptores de tacto llamados corpúsculos de Meissner. En las palmas de las manos y en las plantas de los pies estas papilas yacen sobre montículos llamados crestas dérmicas las cuales a su vez levantan la sobrepuesta epidermis para formar las crestas epidérmicas que aumentan la fricción y mejoran el agarre de pies y manos. Los patrones de las crestas epidérmicas son inherentes (genéticos) y únicos de cada persona y producen las llamadas huellas digitales en las cosas que tocamos.

2.- Reticular: cuenta por alrededor del 80 % del espesor de la dermis y es tejido conectivo denso irregular. La matriz extracelular contiene gruesos haces de fibras de colágeno entrelazados que corren en diferentes planos, aunque la mayoría lo hacen paralelos a la superficie de la piel. Las zonas menos pobladas de fibras, o las separaciones entre los haces compactos forman las lineas de división o lineas de tensión de la piel que no son visibles externamente. Las lineas de división tienden a correr longitudinalmente en la piel de la cabeza y las extremidades, y circularmente en el cuello y el tronco. Las heridas paralelas a las lineas de división producen menores aberturas en la piel y sanan más fácilmente que aquellas que se producen cortando la lineas de división. Las fibras de colágeno de la dermis le dan a la piel la resistencia que posibilita que la mayoría de los pinchazos y las raspaduras no puedan penetrar. Además el colágeno retiene agua, lo que ayuda a mantener la piel hidratada. Las fibras de elastina proporcionan la recuperación elástica de la piel cuando se estira. Otro tipo de marcas de la piel son las lineas de flexión que son pliegues que se producen típicamente en, o, cerca de las articulaciones.

Color de la piel

El color de la piel está definido por tres sustancias coloreadas o pigmentos:

1.- Melanina: este es el único pigmento fabricado en la piel y su color va desde amarillo a marrón rojizo hasta negro. Las personas con piel oscura producen y retienen en la piel mas cantidad de melanina y de color más oscuro, aunque en general todas las personas tienen la misma cantidad de melanocitos+.

2.- Caroteno: es un pigmento anaranjado que se encuentra en algunas plantas como en la zanahoria y tiene tendencia a acumularse en el estrato córneo así como en el tejido graso de la hipodermis.

3.- Hemoglobina: es el pigmento rojo de los glóbulos rojos de la sangre y le da un color rosáceo a la piel de las personas de piel clara al circular por los capilares de la dermis. Es particularmente significativo en las personas caucásicas que tienen muy poca melanina lo que hace su epidermis casi transparente.



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