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Sistema endocrino
Figura 1. Principales órganos del sistema endocrino

Anatomía del sistema endocrino

Este sistema es el segundo sistema de control del cuerpo más poderoso después del sistema nervioso, pero no actúa solo, tiene una elevada interacción con el sistema nervioso para coordinar e integrar las actividades de las células del cuerpo.

Todas las partes principales del sistema constituyen solo unos 126 g de masa, lo que lo hace mucho menor que otros sistemas del cuerpo, pero no por ello deja de tener una enorme importancia en las funciones vitales de primera linea, ya que tiene una influencia marcada en el metabolismo de casi todas las células del cuerpo a través de sustancias químicas segregadas conocidas como hormonas.

Las hormonas son una suerte de mensajeros químicos que se liberan a la sangre y se transportan a todo el cuerpo, y a las que responden muchos órganos y tejidos de diversa manera. Esta repuesta a las hormonas se toma cierto tiempo, desde segundos hasta días, lo que establece una diferencia notable entre la forma de control corporal del sistema endocrino y la del sistema nervioso, al cual los tejidos responden casi inmediatamente+.

Los procesos más destacados en los cuales las hormonas son decisivas son:

1.- Reproducción.

2.- Crecimiento y desarrollo.

3.- Movilización de las defensas contra los agentes estresantes.

4.- Mantenimiento del balance de agua-electrolitos-nutrientes en la sangre.

5.- Regular el metabolismo celular.

En general, a las entidades del cuerpo (células, tejidos u órganos) capaces de producir un producto en particular llamado secreción, se les denomina glándulas. En el artículo relativo a las glándulas, se explica que hay dos tipos de ellas: las endocrinas y las exocrinas. Las glándulas exocrinas generalmente tienen un conducto a través del cual las secreciones (no hormonales) se vierten al exterior del cuerpo (la piel) o dentro de un órgano; por ejemplo, las glándulas sudoríferas que producen el sudor, o las glándulas de las paredes del estómago que producen el jugo gástrico. Por su parte las endocrinas no tienen conducto, estas liberan hormonas al fluido que rodea el tejido y típicamente tienen un abundante drenaje de las hormonas a través de los vasos sanguíneos o linfáticos. El conjunto de órganos especializados como glándulas endocrinas es el que constituye el sistema endocrino, evidentemente llamado así por la naturaleza de los órganos que lo componen.


La glándulas endocrinas del cuerpo incluyen (figura 1): la glándula pituitaria, la tiroides, la paratiroides, las suprarrenales, la pineal y el timo. Otros órganos tienen áreas puntuales de tejido endocrino que producen hormonas, entre estos están: el páncreas y las gónadas (ovarios y testículos) y en este mismo grupo de órganos que no son especialmente glándulas pero que tienen tejido endocrino se puede incluir también el hipotálamo que forma parte del cerebro. Finalmente, aparte de los grandes órganos del sistema endocrino existen varios otros tejidos y órganos que producen hormonas, sin que esa producción tenga mucho que ver con su función principal en el cuerpo, como son los casos de ciertos paquetes de células que se encuentran en las paredes del intestino delgado, el estómago, los riñones y el corazón.

Una característica que diferencia el sistema endocrino de la mayoría de los demás sistemas es que sus órganos no tienen una continuidad anatómica definida y por el contrario están separadamente dispersos en el cuerpo.

Órganos endocrinos principales.

Los órganos mayores que forman el sistema endocrino se han tratado en artículos independientes y puede ganar acceso a ellos a través de los enlaces que siguen:
1.- Glándula pituitaria.

2.- Glándula tiroides.

3.- Glándulas paratiroides.

4.- Glándulas suprarrenales.

5.- Páncreas.

6.- Gónadas.

7.- Glándula pineal o epífisis.

8.- Timo.



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