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Glándulas suprarrenales
Figura 1. Ubicación de los órganos
principales del sistema endocrino



Glándulas suprarrenales

Las glándulas suprarrenales son dos, y pertenecen al sistema endocrino, están situadas como un casquete piramidal sobre los riñones, envueltas en una cápsula fibrosa y una almohadilla de grasa.

Cada una de estas glándulas tiene la estructura y función de dos glándulas endocrinas en una; en la región central está la médula suprarrenal que parece más un nódulo de tejido nervioso que una glándula, y en la zona externa, encapsulando la médula, aparece la corteza suprarrenal que constituye el grueso de la glándula. La médula actúa como parte del sistema nervioso simpático.

Cada una de las regiones produce su propio juego de hormonas, pero todas en conjunto nos permiten lidiar con las situaciones estresantes extremas.

La corteza suprarrenal

Esta región sintetiza más de una docena de hormonas llamadas en conjunto corticosteroides partiendo del colesterol (un lípido).

Las grandes células cargadas de lípidos están organizadas en tres capas o zonas:

1.- Zona glomerular: es la capa externa, y en ella, agrupaciones de células principalmente producen mineralocorticoides, hormonas encargadas de controlar el balance de minerales y agua en la sangre. La más importante de todas es la aldosterona cuya meta principal es el control de sodio en el fluido extracelular+.

2.- Zona fascicular: la capa intermedia, en la que las células están organizada en forma similar a cordones, y que segregan las hormonas metabólicas llamadas glucocorticoides, que influyen en la mayor parte de las células del cuerpo para ayudarnos a resistir  los factores estresantes. Cuando la situación es normal, los glucocorticoides ayudan al cuerpo a adaptarse a los cambios tales como las fluctuaciones alimentarias, manteniendo los niveles de azúcar en sangre casi constantes, así como la regulación del volumen de sangre evitando el paso de agua al interior de los tejidos. Sin embargo, al producirse una situación estresante severa como una hemorragia, una infección o algún trauma emocional estas hormonas se disparan y ayudan al cuerpo a lidiar con la crisis. Las mas significativas de estas homonas son el cortisol (hidrocortisona), la cortisona y la corticosterona, pero solo el cortisol se segrega en cantidades significativas en los humanos.

3.- Zona reticular: colindante con la médula, sus células tienen una organización reticular (como red) y producen pequeñas cantidades de hormonas sexuales suprarrenales o gonadocorticoides. El grueso de las hormonas gonadocorticoides está constituido por andrógenos (hormonas sexuales masculinas) siendo la más importante de ellas la testosterona. También se producen estrógenos (hormonas femeninas) en menores cantidades, siendo en ambos casos, cantidades insignificantes comparadas con las producidas por las gónadas (testículos y ovarios) durante la pubertad y la adultez+.

La médula suprarrenal

En la zona más interna de las glándulas suprarrenales están las células esféricas cromafínicas formando la médula, son neuronas ganglionares simpáticas modificadas que segregan y vierten a la sangre las catecolaminas: epinefrina (adrenalina) y norepinefrina. Cuando el cuerpo se somete a una hiperexcitación breve, como en el caso de un susto sorpresivo o a una situación de miedo abrupto intenso, se llega al estado conocido como respuesta al estrés agudo, en el cual el sistema nervioso simpático se moviliza y resulta en un incremento del nivel de azúcar en la sangre, la contracción de los vasos sanguíneos y el incremento de la frecuencia y fuerza de los latidos corazón; además, la sangre se desvía temporalmente de los órganos no esenciales hacia el cerebro, el corazón y los músculos del esqueleto preparando el cuerpo para huir o pelear. Durante ese período también los nervios pregangliónicos simpáticos que tejen a través de la médula, dan las señales para segregar las catecolaminas a fin de reforzar y extender esa respuesta al estrés agudo. A diferencia con las hormonas corticales de las glándulas suprarrenales que promueven una respuesta de larga duración a los factores de estrés las catecolaminas producen una respuesta bastante breve+.



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