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Problemas de la instalación eléctrica actual del hogar

Contenido del artículo
Cumpliendo los códigos locales
Resumen de códigos típicos
Revisando la instalación actual
En el interior
En el exterior
Inspeccionando las cajas eléctricas
Buscando problemas en el panel de disyuntores
Problemas en las cajas de fusibles
Mapa de los circuitos
Alambres de aluminio

Lo mismo haya vivido usted durante mucho tiempo en ella, o haya comprado la casa recientemente, puede que haya un cierto número de problemas en la instalación actual de los que no se ha percatado. Si usted ve evidencias de que en alguna parte de la casa ha trabajado en la electricidad una persona que no sabía lo que hacía, o encuentra violaciones evidentes de los códigos locales en cuanto a requisitos que deben cumplir los circuitos, no dude en hacer una revisión completa de la instalación. En este artículo le ayudaremos a encontrar los problemas, que en ocasiones son obvios y no requieren de un experto para encontrarlos. También daremos alguna información de como resolverlos.

Cumpliendo los códigos locales

En casi todas las zonas del mundo, existen códigos y regulaciones que se imponen para protegerlo a usted y a su casa de sacudidas eléctricas y del fuego, así como asegurarle que su instalación eléctrica funcionará sin fallo por muchos años.

Los códigos, en cierta áreas, cambian con frecuencia a medida que se detectan problemas en los códigos vigentes o se introducen nuevos materiales, de esa forma puede que ciertas instalaciones de su casa no cumplan con los códigos mas recientes, y eso no es problema, pero si va a hacer un cambio, o un nuevo circuito, estará obligado a cumplir las regulaciones actuales aunque se conecte a un circuito viejo. Tenga presente que puede ser necesario pedir un permiso a las autoridades locales y requerir la revisión por un inspector.

Cada zona geográfica, e incluso de un barrio a otro, tiene sus propios códigos eléctricos, por lo que escribir un artículo universal es algo menos que imposible, no obstante nos basaremos en el "National Electrical Code" (NEC) de los Estado Unidos para dar algunas indicaciones.

En la tabla 1 se muestra un sumario de códigos típicos para el alambrado de la casa. Esta guía puede cumplir con la mayoría de los requerimientos básicos que quizás usted quiera exceder. Siempre tenga presente que los códigos locales pueden ser diferentes y estos últimos son dominantes.

Resumen de códigos típicos utilizados en instalaciones eléctricas de las casas.

Tabla 1. Códigos típicos utilizados en USA
Tipo de cable

La mayoría de los códigos locales permiten los cables NM en todas las instalaciones donde estos corren dentro de las paredes huecas, en los falsos techos, pero ciertas áreas requieren de cables blindados o en conductos, en particular en aquellas instalaciones donde los cables están expuestos.
Calibre del alambre

Use #14 para 15A, y #12 para 20A en los circuitos.
Cajas eléctricas

Muchas localidades permiten cajas plásticas para tomacorrientes, interruptores y lámparas, pero otras las exigen metálicas. Las cajas deben montarse al ras con la pared y esté seguro que tiene la capacidad para todos los cables sin hacinamiento.
Vía de los cables

Los cable NM y los blindados deben colocarse en las paredes huecas, de estructura de madera o metálica, y superficie de paneles de yeso en papel, a una profundidad tal que no sean alcanzados por clavos y tornillos, es decir en el centro de las piezas de soporte de la pared. Los cables NM se deben anclar con grapas a las vigas de la estructura a 20 cm de la caja donde entran. Al menos debe sobresalir dentro de la caja 1 cm del blindaje una vez asegurados a ella, y como mínimo debe quedar unos 20 cm de alambre libre para conectar los dispositivos.
Capacidad del circuito

Asegúrese de que la carga instalada no sobrepasa la capacidad segura. Los códigos en eso son estrictos.
Sala, comedor y cuartos

Los tomacorrientes se deben espaciar a no mas de 3.6 m a lo largo de una misma pared. Si hay un tramo estrecho de pared, como entre dos puertas, y este tiene mas de 60 cm de ancho, debe tener un tomacorriente. Para propósito general use tomacorrientes de 15 A. Por lo menos una lámpara (de techo o a través de un tomacorriente en la pared para conectar una) debe ser controlada por un interruptor cerca de la puerta de entrada. Los ventiladores de techo se deben colgar de cajas eléctricas aprobadas y no de una caja estándar.
Escaleras y pasillos

Las escaleras y pasillos deben tener al menos una lámpara en el techo, controlada por interruptores de tres vías, uno a la entrada y otro a la salida. Si el pasillo tiene mas de 3 metros de largo debe tener por lo menos un tomacorriente.
Cocinas

Sobre los mostradores se deben colocar tomacorrientes espaciados a no mas de 1.2 m. Todos los tomacorrientes deben ser del tipo GFCI, pero en ciertas zonas los códigos hablan de tomacorrientes no GFCI. Instale un circuito de 15 A para las luces, dos circuitos de 20 A para los aparatos y otros dos circuitos de 20 A dedicados para el refrigerador y la lavadora de platos.
Baños

Cada tomacorriente del tipo GFCI debe tener su propio circuito. Instale las luces en circuitos separados de 15 o 20 A.
Garajes y talleres

Instale un circuito de 15 A para las luces y uno o dos más de 20 A para conectar las herramientas eléctricas. Algunas áreas exigen tomacorrientes GFCI.

Revisando la instalación actual


Primero echemos una mirada general al interior.

1.- Revise si alguno de los tomacorrientes o interruptores les falta la cubierta o esta está rota. Ponga una nueva o reemplace la rota inmediatamente, eso es una situación peligrosa, especialmente para los niños.

2.- Revise si los tomacorrientes tienen tierra, los tomacorrientes de solo dos ranuras no son aterrados, pero en el mercado hay unos adaptadores que agregan el orificio de tierra. La tierra la toman del tornillo de fijación de la cubierta del tomacorriente. Si la instalación de su casa es muy vieja y no tiene cable de tierra no tiene sentido usar uno de estos adaptadores. En algunos lugares estos adaptadores están prohibidos y para resolver el problema hay que cambiar el tomacorriente a uno de tres ranuras y conectarlo apropiadamente.

3.- Pruebe sus tomacorrientes GFCI (en caso de haber) para ello se aprieta el botón de "test" y el otro botón, "reset" debe salir, si no lo hace cambie el tomacorriente.

4.- Observe si hay tomacorrientes estándares en zonas donde se puedan mojar, cerca de los lavamanos, fregaderos o en el exterior, de haberlos cámbielos a tomacorriente GFCI que están diseñados para brindar mejor protección en esos casos.

5.- Verifique el aterrado y la polarización de los tomacorrientes, hay un dispositivo que hace el chequeo de manera muy simple, si encuentra problemas haga los arreglos pertinentes.

6.- Si en su casa hay niños pequeños asegúrese de que todos los tomacorrientes en desuso estén protegidos con los enchufes plásticos, ellos tienen la tendencia a introducir objetos en las ranuras de los tomacorrientes y eso es sumamente peligroso.

7.- Revise si todas las cubiertas de vidrio o plásticas de las lámparas del techo están bien aseguradas.

8.- Vea si las bombillas montadas en las lámparas corresponden en vatios a las máximas permitidas por estas.

9.- No permita bombillas incandescentes desnudas en los armarios o closet, si entran en contacto con las ropas puede incendiarlas.

10.- Revise las cajas eléctricas, si alguna está tan llena de cables que no permite ponerle la tapa, coloque una extensión y tápela correctamente.

11.- Revise los enchufes de los cables, si están rotos o le falta la pata de tierra hay que cambiarlos.

12.- Mire si hay cables de conexión de aparatos con el aislamiento dañado, de haberlos cámbielos por nuevos o de ser muy difícil el cambio protejalo bien con cinta de electricista u otro medio seguro.

13.- No permita que haya muchos enchufes conectadas a una extensión de las de varios tomacorrientes, eso se convierte en una situación insegura. Lo mejor es usar otra extensión adicional conectada a otro tomacorriente para compartir la carga.

14.- Si nota que los cables entran o salen a una caja eléctrica metálica y no están anclados a una pieza de la edificación cerca de la boca de salida, debe proveerles ese anclaje. Los bordes de las cajas están afilados y con las vibraciones o los movimientos pueden cortar el aislamiento y producir un cortocircuito.

15.- Nunca haga, ni permita empates de cables al descubierto, estos empates deben estar dentro de una caja eléctrica.

16.- Asegure de nuevo los cables que se hayan soltado de sus anclajes y nunca los use como tendederos para colgar objetos.

Ahora un vistazo al exterior

cabezal
 Figura 1. Cabezal de entrada típico.

La electricidad entra a su casa de la empresa suministradora de forma aérea desde uno de los postes, o bajo tierra a través de un conducto de protección. Cuando es aérea, normalmente pueden entrar dos o tres cables. Cuando son dos cables uno es portador de energía (vivo) y aislado con color negro y el otro neutro y desnudo. Entre los dos hay 120v. Cuando son tres, dos de ellos son vivos y de color negro y el tercero neutro y desnudo, entre cualquiera de los vivos y el neutro hay 120 v pero entre los dos vivos 240 v.

Los cables llegan a un cabezal aislado y a prueba de lluvia (figura 1) que está mas alto que el techo (en ciertas zonas exigen una altura sobre el techo de 2 m mínimo). En algunas instalaciones antiguas los cables pueden estar acoplados a aisladores de porcelana atornillados a la casa. Usted verá un empate en cada cable cerca del cabezal, en ese punto terminan los cables de la empresa suministradora y comienzan los de la casa. Del cabezal de entrada los cables van directamente a través de un conducto al metro medidor de consumo.

Los cables de entrada no deben estar nunca a una altura menor de 3 m sobre el nivel del suelo y si estos cables rozan con algún árbol la empresa suministradora debe podarlo.

Si la entrada es subterránea, los cables son todos aislados y entran a la casa a través de un conducto soterrado y a prueba de agua, que sube por alguna pared exterior hasta el metro medidor. Si por accidente afecta a alguno de los cables, o al conducto cuando hace una excavación en el jardín, llame inmediatamente a la compañía suministradora.

Nunca toque el cabezal de entrada ni alguna conexión exterior, esos cables son de la responsabilidad legal de la empresa suministradora de electricidad, y las otras conexiones, como las del metro medidor solo pueden ser atendidas por un profesional, ya que la electricidad allí no puede ser desconectada. Usted solo puede hacer una inspección visual en busca de alguna parte floja o suelta, como la sujeción de los cables al cabezal, o los conductos, que las uniones de los cables se vean firmes y todo esté aprueba de agua. Si ve algo sospechoso llame a la compañía de servicios. 

Inspeccione las cajas eléctricas buscando problemas.

Si se decide hacer una inspección a fondo de su sistema eléctrico, debe revisar el interior de las cajas donde están los tomacorriente y los interruptores, así como aquellas que son de conexiones intermedias.  Antes de proceder desconecte la electricidad a la caja, pero de todas formas use mucha cautela, ya que a una misma caja pueden llegar cables vivos desde diferentes disyuntores.

Los problemas mas comunes que puede encontrar al abrir las cajas y que debe resolver son:

1.- Usando un destornillador de cabo aislado quite las tapas de las cajas que están expuestas y observe si están los cables hacinados en el interior. Si encuentra alguna en esas condiciones use una extensión de la caja para ganar espacio.

2.- Si los cables son viejos revise el aislamiento para ver si se ha perdido en alguna parte. Repare las pérdidas con un aislante apropiado.

3.- Fíjese en las zonas cerca del final de los blindajes metálicos dentro de las cajas, aun en cable nuevos, el blindaje tiene borde afilados y puede haber dañado el aislamiento de uno de los cables.

4.- Observe la situación de las cajas, sus bocas deben estar al nivel de la pared.

5.- Confirme la polarización, nunca un cable blanco debe estar conectado a los tornillos de color bronce en un tomacorriente. Intercambie los alambres de forma que el blanco quede en los tornillos plateados y el negro (o de otro color que no sea verde) en los tornillos color bronce.

6.- Revise si hay dos alambres bajo un tornillo en alguna terminal de un tomacorriente o interruptor, esto es inseguro y está prohibido en muchas partes. Desmonte los alambres del terminal y use un trozo corto de alambre nuevo adicional, únalo a los dos alambres que estaban juntos en la terminal y acople este trozo nuevo al tomacorriente (conexión por coleta).

7.- Asegúrese de que todas las cajas están firmemente ancladas, especialmente las de los tomacorrientes, una caja floja puede ser causa de fallo con el continuo uso y el movimiento.

8.- Si ve cables de aluminio en la instalación, lea la parte final del artículo sobre estos cables.

Buscando problemas en el panel de disyuntores


Aun cuando usted crea que el panel de servicios fue colocado y conectado por un profesional puede encontrar en él problemas, especialmente en los circuitos que se agregaron después.

Lo primero que debe revisar es el grueso de los cables, si usted ve un cable #14 conectado a un disyuntor de 20 A tiene allí una situación peligrosa, el cable se puede calentar y generar un fuego antes de que se "dispare" el disyuntor. Cambie el disyuntor por uno de 15 A, y si este se cae con frecuencia después, tendrá que revisar la carga del circuito y tratar de resolver el problema quitando carga. De no ser posible, mejor busque un electricista profesional para que cambie los cables al #12.

Si hay 3 o mas alambres conectados a un mismo disyuntor, llame a un electricista para que resuelva el problema, puede estar permitido en su área el uso de la conexión por coleta. Si usted sabe lo que hace, quizás pueda hacerlo por usted mismo, pero use mucha cautela dentro de la caja de disyuntores.

Problemas en las cajas de fusibles

Revise la caja de fusibles para ver si hay alguno de estos problemas:

1.- Oxidación evidente de las partes metálicas, esto puede significar que la caja se moja o está en un lugar muy húmedo. El agua es un peligro potencial que no se debe admitir, mantenga la caja seca.

2.- Un fusible de 30 A puede ser un mal síntoma. Probablemente se cambió el original a ese elevado valor ya que aquel se fundía con frecuencia. Esta situación es muy peligrosa, si el cable de salida de la base del fusible no es #10 el fusible debe ser de amperaje mas bajo. Cable #14 para 15 A y cable #12 para 20A revise en general si hay correspondencia en este sentido.

3.- En algunas zonas las regulaciones eléctricas no permiten que el panel de fusibles se monte sobre un material inflamable, por ejemplo, directamente sobre madera. Si el suyo es este caso, ponga un material no inflamable entre la madera y la caja de fusibles.

4.- Si hay orificios de salida destapados y sin uso en la caja, lo mejor es taparlos con un tapón adecuado, son un peligro de incendio si hay materiales volátiles e inflamables en la misma habitación que el panel.

Mapa de los circuitos

indice

Figura 2. Caja de disyuntores y su índice

 

Es muy conveniente y práctico, que las cajas de disyuntores o las de fusibles tengan en el interior de la puerta un mapa con los circuitos que desconecta cada disyuntor o fusible.

Cuando se necesita desconectar alguna parte del circuito eléctrico de la casa, para hacer una reparación o poner un nuevo servicio a un circuito, conocer cual controla cada tomacorriente, lámpara o aparato acelera el trabajo y brinda una mayor seguridad. Los códigos eléctricos comúnmente exigen que tal mapa esté visible y actualizado. Si el panel de su casa no tiene un índice adecuado, usted debe confeccionar uno, lo que tomará algo de tiempo.

Primero encienda todas las luces de la casa, luego conecte tantos dispositivos como tenga al alcance en los tomacorrientes, lámparas, radios, ventiladores y póngalos a funcionar. Después de esta preparación proceda como sigue:
1.- Tome  papel y lápiz para confeccionar el índice, haga en el papel un mapa de la posición de los disyuntores o los fusibles y asigne un número a cada uno.

2.- Comience por desconectar uno a uno los circuitos en el panel, comenzando por arriba y en cada caso verifique cuales partes de la casa se quedan sin electricidad en cada caso. Se sorprenderá de que en ocasiones se pierde la electricidad en lugares que nada tienen que ver con los otros, por ejemplo en diferentes habitaciones. Anote en el índice provisional que está confeccionando el número del circuito y las correspondientes partes que desconectan. Un ayudante dentro de la casa facilita mucho el trabajo si se comunican a través de un teléfono inalámbrico, o simplemente a viva voz.

3.- Enumere físicamente cada disyuntor o fusible usando una etiqueta colocada cerca del dispositivo.

4.- Confeccione un índice o mapa definitivo con la mayor cantidad de detalles posibles (pero sin hacerlo incomprensible) donde se relacionen los circuitos y las cosas que gobiernan.

5.- Pegue el índice en la parte interior de la puerta del panel.

Alambres de aluminio

Puede que en su casa se hayan usado alambres de aluminio para la instalación eléctrica. El aluminio es un material que se dilata y contrae bastante con el cambio de temperatura, además se corroe muy fácilmente cuando se conecta a terminales de bronce o a cables de cobre. Estas razones hacen que las conexiones se hagan débiles con el tiempo, generando calor lo que resulta en un riesgo potencial de fuego. Si ha hecho la revisión de las cajas eléctricas de la que se ha hablado arriba y se percata del uso de alambres de aluminio (dicen AL en el forro) o los alambres son de color plateado o blanco. Debe asegurarse de:

1.- Los tomacorrientes o interruptores donde se han conectado alambres de aluminio deben tener grabadas las letras CO/ALR en el cuerpo. Si no las tiene debe sustituir el dispositivo con uno CO/ALR. Puede adquirirlos en el mercado.

2.- Afloje todas las conexiones a terminales y empates de cables, use en ellos un antioxidante apropiado y reapriete firmemente.

Si hay algún cable de aluminio conectado a uno de cobre debe separar la unión, y hacer una nueva, usando un nudillo de tipo Al/Cu y poner un antioxidante a la unión.

De ser posible, sustituya toda la instalación de aluminio por una de cobre, eso le evitará dolores de cabeza futuros.



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