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Civilización mesopotámica
Sumeria
Acadia
Babilonia
Asiria
Renace Babilonia
Persia
Civilización del Nilo

Las primeras civilizaciones

En el artículo "Antecedentes de la civilización" se trata el tema del surgimiento del hombre sobre la Tierra y como este fue evolucionando socialmente para dar lugar a las primeras culturas. El desarrollo posterior de las culturas antiguas produjo sociedades mejor organizadas desde el punto de vista social, económico y político que se han denominado civilizaciones.

Cercano Oriente: Cuna de la civilización

Las primeras civilizaciones se desarrollaron en el Cercano Oriente: una en Mesopotamia y otra en Egipto.

Civilización mesopotámica

La civilización mesopotámica se desarrolló en el valle entre los ríos Tigris y Éufrates y a ello debe su nombre, ya que la palabra Mesopotamia significa literalmente en griego "la tierra entre dos ríos" (figura 1).

figura 1
Figura 1. El antiguo Cercano Oriente.

Mesopotamia consiste en una parte oriental conocida como Media Luna Fértil, que se extiende hacia el Norte a lo largo de la costa oriental del Mediterráneo a través de lo que son hoy Israel y el Líbano; hacia el Este a los actuales Siria e Irak; y hacia el Sur entre los ríos Tigris y Éufrates hasta el Golfo Pérsico; y fue la zona de suelo más fértil y cultivable de todo el Cercano Oriente. Es aquí, en algún momento, alrededor del año 9000 a.C., donde se desarrolló a plenitud por primera vez la agricultura.

Por los 3000 a.C. tienen lugar dos acontecimientos que tuvieron una influencia decisiva en el curso de la civilización:


1.- Fabricación del bronce: En algún momento después del 6000 a.C. la gente aprendió la técnica de la minería y uso del cobre; ya para el 3000 a.C. habían descubierto que mezclando el cobre con el estaño se lograba una aleación mucho más fuerte, el bronce, lo que permitió grandes avances en la fabricación de armas, herramientas, y joyería. Este hecho marca el comienzo de la Edad de Bronce.

2.- Surgimiento de la escritura: Este segundo acontecimiento que se produce alrededor del 3000 a.C., marca la frontera entre la prehistoria y el primer período histórico, ya que resulta la era en la cual existen las primeras escrituras que dejan constancia escrita de los hechos históricos.

Para el  3000 a.C el pueblo de la antigua Mesopotamia estuvo usando un lenguaje escrito que ha llegado hasta hoy principalmente en placas de barro que fueron desenterradas por primera vez a mediados del siglo XIX. Esta escritura era principalmente de la competencia de los sacerdotes de mayor clase, y se llevaba a cabo con el uso un implemento que tenía el extremo afilado como cuña para dar lugar a caracteres cuneiformes, tal implemento era presionado sobre la placa de arcilla fresca para grabar el caracter. Parece que la utilización de la escritura cuneiforme tenía el objetivo primario de mantener registros agrícolas, según atestigua una de las placas más antiguas encontradas en el complejo de templos de Uruk que listaba sacos de granos y cabezas de ganado.

La escritura cuneiforme comenzó como un sistema pictográfico en la que los caracteres se presentaban como formas esquemáticas de aquello que querían representar. En su forma más primitiva el símbolo para "escribir" vaca, era un esquema abstracto de la cabeza de la vaca (figura 2).
figura 2
Figura 2.

Con el tiempo, los pictogramas fueron evolucionando hacia la simplicidad, eliminando paulatinamente los trazos curvos, que eran difíciles de elaborar con un instrumento de borde de trabajo recto, en la figura 3 se representa como fue transformándose el caracter vaca.

figura 3
Figura 3. Evolución de "vaca".

Combinando pictogramas se pudieron representar ideas abstractas más complejas en los llamados ideogramas. Por ejemplo, un pájaro cerca de un huevo significaba "fertilidad", dos líneas cortas cruzadas eran "enemistad", mientras que dos lineas cortas paralelas representaban "amistad". Alrededor del 2000 a.C. se produjo otro importante desarrollo:  los pictogramas, además de representar objetos tenían un sonido, había nacido la escritura fonética.

Partiendo de estos avances técnicos, florecieron en Mesopotamia tres civilizaciones sucesivas a lo largo de los próximos 1500 años: Sumeria, Acadia y Babilonia.

Sumeria

Los sumerios, quienes vivieron en el extremo sureño de los ríos Tigris y Éufrates, fueron los fundadores de la civilización mesopotámica entre el 3500 y el 3000 a.C., contemporáneamente con el comienzo de la civilización egipcia. El mandato del más famoso rey de Sumeria, Gilgamesh (2700 a.C.), llegado al poder durante la época de mayor esplendor de la cultura sumeria (aproximadamente entre el 2800 y el 2700 a.C.) gobernó Uruk, una de las muchas ciudades-estado independientes que florecieron en Mesopotamia.

Cada ciudad-estado sumeria tenía su dios local y su propio gobierno. El rey no se consideraba un dios, en su lugar, el dios era el dueño de la ciudad-estado, con el rey como intermediario con los hombres. El urbanismo de la ciudades sumerias tenía como centro el templo dedicado al dios de la ciudad, alrededor del cual se agrupaban las otras edificaciones. La religión se centraba en la fertilidad estacional. La mitología agrícola incluye el Toro Celeste, cuyo aliento feroz puede quemar las cosechas, e Imdugut, un águila con cabeza de león, cuyas alas cubren el cielo con nubes negras. Es una criatura buena que trae lluvia y da fin a las sequías inducidas por el Toro Celeste.

Religión:  La religión sumeria era politeísta, es decir, existían múltiples dioses y diosas de forma humana y con las mismas personalidades y debilidades, los que a menudo competían por la atención de los fieles. Los cuatro dioses principales eran: Anu, el dios celestial; Nimhursag, la diosa madre; Enlil, el dios del aire; y Enki, el dios del agua. El símbolo cuneiforme de dios es una estrella, el que a su vez significa "en lo alto", o "elevado", así como también "en el cielo".

Arquitectura:  Debido a que las construcciones sumerias fueron hechas de bloques de barro secados a sol (adobe), no han llegado suficientes testimonios de la arquitectura de sus ciudades, pero al parecer, estas estaban formadas principalmente por casas de planta cuadrada o rectangular. Los arqueólogos no pueden determinar la configuración precisa de las ciudades mesopotámicas, pero parece cierto que el corazón del asentamiento ha sido el templo. Los templos sumerios se edificaban en lo alto de una plataforma elevada conocida como zigurat, un ejemplo de estos es el Zigurat del Rey Urnammu (2500-2050 a.C.), en Ur, Irak (figura 4).

figura 4
Figura 4. Zigurat del rey Urnammu, en Ur, Irak.

Fue fabricado de ladrillos de barro secados al sol (adobe) y, consecuentemente, está ahora bastante destruido. El primer nivel está a unos 15 metros de altura y las paredes están inclinadas al interior para obtener más estabilidad al apuntalarse mutuamente. Note las paredes con orificios de drenaje que permiten la salida del agua recolectada en la mampostería. El zigurat de Ur demuestra la orientación específica en la arquitectura, ya que las esquinas apuntan a los puntos cardinales, norte, sur, este y oeste.

Dentro de los templos se destaca una estatua del dios dentro del santuario, un largo aposento que corre a todo lo largo del templo.

Escultura:  Las obras esculturales de los sumerios parecen haber sido hechas para los templos, y se presume que debieron tener objetivo religioso o conmemorativo, sin embargo, también pueden aparecen objetos seculares (no religiosos) ocasionales. Las figuras humanas se representan de forma singular y única de la escultura sumeria. El estilo se distingue por la simplificación geométrica y simétrica. Las figuras tipo son desproporcionadamente anchas, con labios gruesos y grandes piernas.


Literatura:   La obra literaria significativa más antigua del mundo es la  Épica de Gilgamesh, cuyos elementos más tempranos se remontan a alrededor de 1900 a.C., cuando Gilgamesh era el rey en la ciudad-estado, Uruk del Éufrates. Las leyendas relativas a Gilgamesh se transmitían de forma oral pero no fueron escritas hasta cientos de años después de su muerte. Antes del 2000 a,C., tales historias fueron grabadas en placas cuneiformes. Partiendo de una fecha entre 1900-1600 a.C., y en adelante, las leyendas de Gilgamesh fueron escritas por los acadios, un pueblo que hablaba un primitivo lenguaje semítico emparentado con el hebreo y el árabe. La versión más antigua que se conoce de la épica, fue descubierta en el siglo VII a.C. en la biblioteca del rey asirio Ashurbanipal.

Como es característico de las obras épicas antiguas, la Épica de Gilgamesh incluye elementos de folclore, leyenda y mitos, acumulados con el paso del tiempo. La obra está formada de historias originalmente separadas en relación con Gilgamesh; una primitiva figura humana Enkidu; la contraparte babilónica de Noé, Utnapistim; y otro grupo de figuras. En éste artículo se describe la esencia del contenido de la épica de Gilgamesh.

El poeta de Mesopotamia más antiguo conocido, es la sacerdotisa-poeta Enheduanna, que escribió en el lenguaje sumerio. Hija del rey de Acadia, Sargón, escribió obras que en parte ayudaron a su padre en el intento por unificar Acadia y Sumeria. Sus poemas mejor conocidos son himnos a los dioses acadios y sumerios, principalmente los dedicados a Inanna, la diosa sumeria del amor.

Acadia

Bajo el liderazgo del rey Sargón I, el que gobernó entre 2332 y 2279 a.C., y su nieto y sucesor Naram-Sin, el pueblo semítico de Acadia conquistó todas las ciudades-estado de Sumeria, por lo que los gobernantes de esas ciudades fueron subordinados al rey de Acadia siendo él mismo un dios para ellos.

La más significativa obra de arte acadio data entre el 2300 y el 2200 a.C., y es una losa vertical de piedra conocido como La estela de Naram-Sin o Estela de la Victoria. La placa de piedra sirve como monumento público conmemorativo de los logros militares de Naram-Sin, tiene unos 2 metros de altura y está tallada por un solo lado (figura 5).
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Figura 5. La Estela de Narm-Sin.

Note un grupo de estrellas en la parte más alta de la escena mostrada las que representan el dios protector de Naram-Sin, y más abajo la figura de Naram-Sin junto a su ejército victorioso escalando una montaña. El propio Naram-Sin está tallado en la parte más alta de la batalla con mucho mayor tamaño que el resto de las figuras humanas como fue común en las representaciones de la realeza acadia, además, porta el casco con cuernos usado para identificar los dioses.

Babilonia

Aunque Sargón I y Naram-Sin fueron muy poderosos, el imperio acadio existió solo unos 200 años. Durante los siguientes 300 años, hasta aproximadamente el 1900 a.C., Mesopotamia estuvo sujeta a divisiones y constantes conflictos entre algunas de las ciudades-estados. Para esa época, una tribu nómada, originalmente conocida como los Amorreos o Amoritas, invadió la región procedente de la península arábiga y estableció una ciudad real en Babilonia. En 1792 a.C. cuando Hammurabi, era el primer gran rey de Babilonia, las ciudades-estados de Acadia y Sumeria fueron unificadas en un reino bajo su gobierno.

Arte:   Uno de los mayores logros de Hammurabi fue codificar las leyes en la región. Este código aparece grabado en el llamado Código de Hammurabi, una  pieza erecta de basalto de unos 2.13 metros de alto que constituye tanto una obra de arte como un documento legal. El código legal de Hammurabi es el más antiguo cuerpo de leyes conocido (figura 6).

figura 6
Figura 6. Código de Hammurabi.

El código consiste en 282 leyes organizadas en seis capítulos:

1.- Propiedad personal.

2.- Tierras.

3.- Comercio:  Este capítulo luce sorprendentemente moderno, ya que incluye: fijación de precios, contratos, tasas de interés, pagarés, y créditos.

4.- Familia.

5.- Maltrato.

6.- Trabajo: Incluye la fijación de salarios
 
Las penalidades tienen en cuenta la pena de muerte y varían de acuerdo a la clase social del afectado, pero en general están basadas en el enfoque legal de "ojo por ojo y diente por diente".

El relieve en la parte alta de la escultura muestra a Shamash, el dios del sol sentado a la derecha, el que controla el clima y la vida vegetal, desvanece los malos espíritus de las enfermedades, y personifica los derechos y la justicia. Hammurabi aparece como que conversa con Shamash de modo que de él recibe las leyes. La diferencia en importancia entre las dos figuras se aprecia claramente, el rey está de pie, mientras Shamash aparece sentado en un trono, más elevado y de mayor tamaño.

Babilonia fue conquistada por el pueblo nómada Casitas alrededor del 1550 a.C., a partir de entonces se produjo un período de declinación relativa de la cultura que duró hasta que se desarrolló una gran civilización a manos del pueblo asirio.

Asiria

La cultura asiria comienza a mitad del segundo milenio antes de Cristo, alcanzó fuerza significativa sobre el año 900 a.C y duró hasta el 612 a.C cuando cayeron Nínive (Nineveh en el mapa de la figura 1) y Siria. Los ideales de una cultura imperialista dirigida a la conquista se puede notar en el énfasis hacia los objetos de arte dedicados al militarismo y las fortificaciones.

Escultura:  Como las piedras eran abundantes en la región norteña del Tigris y el Éufrates donde se originaron los asirios, este pueblo pudo contar con la principal materia prima para crear grandes esculturas. Entre el siglo IX y el VII a.C, se colocaron unos monstruos guardianes en las puertas de entrada y estos identificaron el estilo asirio (figura 7). Han llegado hasta hoy varios ejemplares de estos Lammasu o Lamassu, incluyendo los del palacio de Ashurnasirpal en Nimrud. El gorro es peculiar de las deidades mesopotámicas y es similar al que viste Shamash en el Código de Hammurabi. El monstruo tiene alas de pájaro, cuerpo de león y cabeza humana. Existen tres hipótesis sobre la utilidad de estos guardianes: (1) la intención de combinar la inteligencia human con la capacidad de los animales; (2) ser aterrador para impresionar a las personas sobre el poder del rey; (3) quizás representar el dios asirio Nergal, cuyo emblema es un león alado.

figura 7
Figura 7. Lammasu del palacio de Ashurnasirpal en Nimrud.

El león alado con cabeza humana que se muestra en la figura 7 procedente del palacio de Ashurnasirpal en la ciudad de Nimrud, data de entre el 883 y el 859 a.C, está tallado en piedra caliza y tiene una altura de 3.11 m y una longitud de 2.78 m.

Visto desde el frente solo se pueden ver las dos extremidades delanteras, pero visto de lado se pueden distinguir cuatro patas en una posición tal que parece que la criatura está caminando. El artista, a fin de poder lograr que el monstruo se vea correctamente, tanto de frente como de lado, lo ha dotado de cinco patas.

Las estatuas que se sostienen de pie por si solas (esculturas a todo alrededor) son muy escasas en la cultura asiria, en su lugar, lo más común es encontrar, en adición a los monstruos alados, las placas grabadas en relieve que forman parte de la arquitectura, pues se colocan en las paredes de los palacios. Uno de estos relieves, denominado Saqueo de la Ciudad de Hamanu por Ashurbanipal (figura 8), procede del palacio de Ashurbanipal en Nínive, el que gobernó entre el 669 y el 627 a.C. El relieve fue tallado alrededor del 650 a.C y forma parte de una serie de relieves históricos que recogen la derrota de los elamitas por Ashurbanipal.

figura 8
Figura 8. Saqueo de la Ciudad de Hamanu por Ashurbanipal.

Note que en el relieve de la figura 8 se describe claramente el saqueo de Hamanu. Las edificaciones están en llamas, los soldados de Ashurbanipal echan abajo los edificios con picos, enviando por el aire trozos de las estructuras, mientras otros soldados acarrean objetos de valor colina abajo. La crudeza de la representación, sin duda está dirigida a glorificar las conquistas de Ashurbanipal y al mismo tiempo intimidar a aquellos enemigos que pretendieran desafiar su autoridad. Se puede agregar aquí, que los asiros tuvieron la reputación de ser feroces, y esto se debe, en parte, a su práctica de colocar las cabezas de sus enemigos en empalizadas puntiagudas.

Los asirios emprenden la reconstrucción de la ciudad original de Babilonia que Hammurabi había edificado mil años antes, y que ellos mismos habían saqueado y destruido en el 689 a.C.  Solo 40 años después, en el 648 a.C., una vez más su población estaba lo suficientemente descontenta con el rey asirio que Ashurbanipal la vuelve a atacar, matando a todo aquel que se le oponía.

Resurge Babilonia

Después de la muerte de Ashurbanipal, el dominio de los asirios en la región colapsa, y la ciudad vuelve a alcanzar su esplendor. Esta nueva etapa se conoce por los estudiosos como Neo-Babilonia, para distinguirla de la Babilonia de Hammurabi, y en ocasiones se le ha llamado también Caldea. Fue levantada por los arquitectos de Nabucodonosor y llegó a ser una gran ciudad del Cercano Oriente. Fue adornada con los famosos Jardines Colgantes que han sido considerados una de las Siete Maravillas del Mundo. Elevándose alto sobre el suelo de la planicie del valle estuvo el zigurat de Marduk (se tiene la creencia de que este zigurat es la bíblica Torre de Babel, debido a que Bab-il fue la forma temprana del nombre de la ciudad).

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Figura 9. La Puerta de Isthar del Museo de Berlín.



La suntuosidad de la ciudad está personificada en la Puerta de Ishtar (figura 9), la más notable de entre todas las partes sobrevivientes. La Puerta de Ishtar se construyó en el 575 a.C. para el recinto sagrado de Nabucodonosor, y en la actualidad se conserva en el Museo Estatal de Berlín. La obra está adornada con toros, leones y dragones, todos emblemáticos de Isthar, la diosa sumeria del amor y la guerra. Los emblemas están a relieve, organizados por niveles sobre un fondo azul, y coloreados de marrón, amarillo, y blanco. La puerta se eleva sobre la Airbur-shabu o Vía Procesional el "lugar que el enemigo nunca pasará". Una amplia avenida pavimentada conducía a la Puerta de Ishtar, la que a su vez estaba guarnecida por altos muros de ladrillos vidriados y decorados con 120 leones, símbolos de Isthar, también a relieve. La técnica de la cerámica vidriada (pintada y luego horneada) hace el cuerpo del objeto de barro impermeable, elevando con ello notablemente su durabilidad. Probablemente, está técnica de vidriado fue inventada en Mesopotamia bajo el reinado de Nabucodonosor.

Persia

El rey Ciro II de Persia, conocido como el Ciro el Grande entró en Babilonia en el 539 a.C., conquista la ciudad con escasa oposición, prohíbe el saqueo y designa un gobernador persa. Ciro ofrece paz y amistad a los babilonios, y permite que estos puedan seguir adorando sus propios dioses. Los persas, se originan en Elam (actualmente en el occidente de Irán) y aunque algunos sitios datan de alrededor del 5000 a.C., comenzaron a aumentar su liderazgo a partir del siglo VI a.C., y para el 480 a.C. su imperio se extendía desde el Río Indus al este, hasta el Río Danubio al norte (figura 10). Por otra parte, para la misma época en la que Ciro ocupa Babilonia, también lo hace con la otra gran civilización del Cercano Oriente, Egipto. La influencia persa en el arte aparece a lo largo de toda esta extensa área geográfica.

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Figura 10. Imperio persa (dentro de la linea roja) para el 490 a.C.

Religión:  Quizás el aporte más perdurable hecho por la civilización persa fue en la religión. El profeta Zoroaster o Zarathustra, que vivió alrededor del 600 a.C. rechazó el politeísmo de las anteriores culturas mesopotámicas, desarrollando en su lugar una religión dualística, esto es, la creencia de que el universo estaba dividido entre dos fuerzas antagónicas, una del bien y otra del mal. Según Zoroaster, Ahura Mazda, el dios de la luz, estaba atrapado en una eterna lucha con Ahriman, el dios de la oscuridad. Algunas de estas ideas del zoroastrianismo, pueden haber tenido influencia en las religiones posteriores, tales como la idea del "Príncipe de la oscuridad" (Satanás), y "El Juicio Final".

Arquitectura:  La antigua religión persa utilizaba para sus ritos religiosos altares de fuego al aire libre, por ello, la arquitectura religiosa no fue necesaria. No obstante, se construyeron palacios enormes con muchas habitaciones, salas, pasillos, y patios. Se destaca en este sentido el Palacio de Darío y Jerjes, sucesores de Ciro, levantado en Persépolis, Irán entre el 518 y el 460 a.C. La utilización de monstruos en las entradas, así como la construcción del palacio en una plataforma elevada, recuerdan características de la cultura asiria, sin embargo,el uso de columnas altas, como en La Sala de las Cien Columnas es un aporte nuevo hecho por los persas a la arquitectura mesopotámica.

Escultura:  Los persas esculpieron en placas de piedra figuras a relieve como las que se muestran en la figura 11, y que datan de alrededor del 490 a.C. Tales relieves fueron utilizados casi exclusivamente como decoración en los flancos de las escaleras, especialmente en el palacio de Darío y Jerjes en Persépolis. El relieve presentado en la figura 11 forma parte de los que se conocen como Portadores de Tributo Trayendo Ofrendas.

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Figura 11. Portadores de Tributo Trayendo Ofrendas.

Civilización del Nilo

Para continuar en el tema de las primeras civilizaciones sin hacer el presente artículo demasiado extenso, se ha descrito la civilización egipcia en el artículo aparte denominado Civilización del Nilo.



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