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Alcaloides


La palabra alcaloide es un término genérico que incluye un grupo de compuestos químicos naturales que contienen nitrógeno y que tienen una marcada bioactividad  y/o efectos tóxicos sobre otros seres vivos. El nombre se deriva de la palabra alcalino, utilizada en química para referirse a las bases, ya que en general los alcaloides tiene carácter básico.

El término alcaloide fue utilizado por primera vez por W. Meissner en el primer cuarto del siglo XIX (1819) para designar algunos compuestos activos que se encontraban en los vegetales y que poseían carácter básico. Mas tarde, Winterstein y Trier (1910) definieron los alcaloides, en un sentido amplio, como compuestos básicos, nitrogenados, de origen vegetal o animal.

Los alcaloides se producen por una gran variedad de organismos vivos, incluyendo bacterias, hongos, plantas y en menor medida los animales y son parte del grupo de productos naturales (también llamados metabolitos secundarios).

A menudo tienen efectos farmacológicos o alucinógenos y crean dependencia en los seres humanos, y se utilizan como medicamentos, narcóticos, o en rituales espirituales. Ejemplos de ellos son: el anestésico local y estimulante cocaína, la estimulante cafeína, la nicotina, el analgésico morfina, o el antimalárico quinina. Algunos alcaloides tienen un sabor amargo.

En la actualidad se conocen mas de 5,000 alcaloides, restringidos a un número corto de familias botánicas y se continúa investigando en la búsqueda de nuevos compuestos pertenecientes a este grupo.

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